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Actualidad científica

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  • Enero 2019Nº 508
Hace...

Historia de la ciencia

Gratuito

Hace 50, 100 y 150 años

Recopilación de noticias publicadas en Scientific American.
Por Daniel C. Schlenoff

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1969
El debate sobre el aborto

«En el mundo moderno, el aborto continúa siendo el método de control de la fecundidad más generalizado y clandestino. La práctica ha sido legalizada por varios países en los últimos años y, en consecuencia, el aborto provocado está saliendo de las sombras y se ha convertido en tema de discusión y controversia a escala mundial. El debate abarca una amplia gama de consideraciones: morales, éticas, médicas, sociales, económicas, legales, políticas y humanitarias. La experiencia de los países que lo han legalizado ya está empezando a facilitar un conjunto de datos fiables con los que pueden evaluarse las ventajas y los inconvenientes de esa práctica. En Estados Unidos, el aborto no fue un delito contemplado por la ley hasta 1830 aproximadamente. Hoy sigue prohibido en la mayoría de los estados de la Unión salvo en casos de grave riesgo para la vida de la madre.»


Danza de los sólidos

«Átomos son todas las cosas:
la tierra y el agua, el aire
y el fuego, todo,
adivinó Demócrito.
El suizo Paracelso,
en su guarida alquímica,
vio el azufre, la sal
y el mercurio mostrándose
entre las milenarias
esperanzas de fabricar oro.
Lavoisier destronó al flogisto;
luego el análisis molecular
hizo audaces incursiones
en los gases: el hidrógeno
se mostró desnudo
a los deslumbrados ojos
de los sabios.

               —John Updike»

El 27 de este mes de enero se cumplen diez años del fallecimiento de John Updike. Aquí se ofrece la primera estrofa de las once que componen el poema de Updike, quien para  escribirlo se inspiró en el número de septiembre de 1967 de Scientific American sobre materiales.

1919
Los dirigibles y el fuego

Lo que ha llegado casi a jubilar al dirigible como máquina de guerra no es el aeroplano; es el excesivo riesgo de incendio que implica el uso del hidrógeno, gas merced al cual hasta ahora los dirigibles flotan en el aire. El helio, gas inerte y no inflamable, el segundo gas más ligero de los conocidos (el hidrógeno es el primero), es relativamente abundante en todos los minerales que contienen radio, torio o uranio, como la torianita, la cleveita, etcétera. Pero su extracción a partir de esos minerales ha supuesto tal inversión (entre 50.000 y 210.000 dólares por metro cúbico) que su uso como sustituto del hidrógeno nunca se había considerado en serio. En la primavera próxima, se producirá en EE.UU. helio a escala industrial a un costo inferior a medio dólar por metro cúbico, lo que da una idea de la magnitud del logro.»

La Ley de Control del Helio de 1927 puso fin a la exportación del gas. Entidades extranjeras, como la alemana Compañía de Transporte Zeppelin, tuvieron que conformarse con el inflamable hidrógeno.

1869
La pesca del arenque

«El doctor Louis Feuchtwangler, tras regresar de un viaje por la costa este [Maine], nos informa de algunos hechos sobre la pesca del arenque. Nos explica que esta temporada ha sido la más productiva desde hace muchos años. El 12 de octubre se consiguieron 80 toneles de arenques en una sola captura, y treinta toneles dos mareas antes. Cada dos toneles rinden un barril de aceite con un precio de mercado de 22,50 dólares por barril, aceite que sirve para almohazar cuero y para mezclar con otros aceites de pescado o lubricantes. Además, de ese producto, lo que queda de cada cinco toneles de pescado producirá una cuba de piedra pómez o guano de pescado, el mejor abono conocido y que se cotiza él solo a 20 dólares por cuba.»


Plaga de conejos

«El conejo llevado de Inglaterra a Australia amenaza ahora con convertirse en una plaga de magnitudes casi egipcias en las lejanas y poco pobladas planicies. Hace solo un año o dos no se veía un conejo, salvo como curiosidad en un conejar. Ahora que la plaga está en pleno apogeo podemos, sin ningún esfuerzo, considerar lo que nadie previó. En Inglaterra el conejo silvestre es presa de muchos cazadores; aquí lo es de muy pocos.»

El timo del whisky

«El New York World ha prestado un servicio al país con sus investigaciones acerca de la calidad de los licores que se sirven en los diferentes bares de esta ciudad. Se examinaron un gran número de muestras del brandy que se expende entre treinta y cincuenta centavos el vaso, y solo en dos casos se hallaron auténticas. Si tal es el caso de los licores que se sirven en los mejores sitios, cuál será la calidad de lo que se expende en los locales ínfimos en los que puede consumirse un vaso de whisky por cinco a diez centavos.»

 

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