La célula T y su receptor

Desempeña esta célula un papel decisivo en la lucha del organismo contra infecciones víricas y en el rechazo de tejidos trasplantados. Se ha identificado ya la molécula responsable de tal comportamiento.

En los animales vertebrados, las células del sistema inmunitario se encargan de reconocer los antígenos, material foráneo, que han invadido sus cuerpos. Tras la invasión, la respuesta inmunitaria que se desencadena es extraordinariamente específica. Así, una persona vacunada, y por tanto inmunizada, contra la viruela puede resistir una infección posterior de dicho virus, pero no, por ejemplo, la del virus de la gripe. En la última década, los inmunólogos han conseguido identificar el componente del sistema inmunitario cuya función consiste en reaccionar específicamente contra los virus. Se trata de unas pequeñas células, denominadas linfocitos T, o células T. Desempeñan también un papel auxiliar fundamental en la respuesta inmunitaria a las infecciones bacterianas.

Desde hace tiempo se sabe que la responsabilidad de dicha respuesta recae sobre el receptor de la célula T, una molécula situada en su membrana. Según parece, el antígeno se une de forma específica al receptor, como una llave lo hace a su correspondiente cerradura. Así se pone en marcha la complicada serie de acontecimientos bioquímicos que constituyen la respuesta inmunitaria. Por diversas razones, el aislamiento del receptor de las células T ha resultado muy difícil. De hecho, hasta hace poco, y por desconocimiento de su estructura, sus propiedades se inferían de forma indirecta. Empieza ahora a vislumbrarse dicha estructura.

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