Reacciones quimiocuánticas en la región del frío intenso

Los efectos mecanocuánticos permiten que algunas reacciones, prohibidas clásicamente, se realicen a temperaturas cercanas al cero absoluto. ¿Se hallarían entonces las semillas de la vida en el interior de nubes de polvo galáctico?

De nuestra experiencia diaria sabemos que las reacciones químicas avanzan más lentamente a bajas temperaturas. La carne, por ejemplo, puede guardarse congelada, hecho que conocían ya los pueblos más primitivos. Hace apenas un siglo, el quimiofísico sueco Svante Arrhenius propuso una ley asociada a la química clásica que relacionaba la velocidad de una reacción química con la temperatura. De acuerdo con la ecuación de Arrhenius, en el cero absoluto (es decir, a cero grados Kelvin o menos 273 grados centígrados) la velocidad de todas las reacciones químicas debe ser nula, que es lo mismo que decir que las reacciones se detendrán.

La observación experimental, sin embargo, demuestra que, si bien la ecuación de Arrhenius suele describir con precisión la velocidad de reacción química a temperaturas relativamente altas, falla en la región de bajas temperaturas. En ésta, entra en juego el efecto mecanocuántico conocido por efecto túnel y permite reacciones químicas prohibidas por la teoría clásica. En concreto, átomos enteros pueden atravesar, gracias al efecto túnel, las barreras opuestas por las fuerzas repulsivas de otros átomos y formar moléculas complejas, aun cuando los átomos involucrados no tengan la energía necesaria, desde el punto de vista de la química clásica, para vencer dicha repulsión. Aunque la velocidad con que tales moléculas complejas pueden formarse es obviamente muy pequeña, los procesos asociados al efecto túnel llegan a desempeñar un papel importante.

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