El engaño de Toxoplasma

El parásito manipula las células inmunitarias para propagarse por el organismo humano.

Células inmunitarias infectadas por Toxoplasma (rojo). Se distinguen el núcleo (azul) y la superficie de la célula (verde). [Antonio Barragán]

Toxoplasma gondii es uno de los parásitos con más éxito en todo el mundo. Cientos de millones de personas están infectadas con él, a menudo sin saberlo. Los humanos solo actuamos como hospedadores intermedios; donde se reproduce el patógeno es en los gatos, que lo propagan una y otra vez. Aunque todavía no está claro si nos perjudica, cada vez hay más indicios de que nos hace más vulnerables a los trastornos neuropsiquiátricos. Arne ten Hoeve, de la Universidad de Estocolmo, y su equipo han descrito ahora en Cell Host & Microbe cómo el parásito secuestra nuestras células inmunitarias y viaja con ellas por todo el cuerpo.

T. gondii inyecta cierta proteína en el núcleo de unas células inmunitarias denominadas macrófagos, que, como consecuencia, cambian de identidad y se comportan como otro tipo de células inmunitarias: las células dendríticas. Estas se caracterizan por desplazarse con rapidez por el cuerpo, lo que facilita que el patógeno llegue al cerebro y a otros órganos.

«Es sorprendente que el parásito consiga secuestrar la identidad de las células inmunitarias de forma tan inteligente. Nuestros resultados pueden explicar por qué Toxoplasma se propaga con tanta eficacia en el organismo», afirma el coautor Antonio Barragán, también de la Universidad de Estocolmo.
En la naturaleza, el parásito se propaga sobre todo de los roedores a los gatos. Los humanos se infectan al comer carne cruda o por el contacto con los gatos, en especial con sus heces. En las mujeres embarazadas, el feto es muy vulnerable a la infección.

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