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1 de Junio de 2006
Tribología

Hacia el rozamiento cero

Dos superficies cristalinas pueden deslizarse una sobre otra sin fricción apenas. El descubrimiento de este fenómeno inesperado abre perspectivas de interés, sobre todo para la lubrificación de motores.

Las normas para frenar la contaminación son cada vez más draconianas. En EE.UU., a partir de 2007, los vehículos no podrán arrojar a la atmósfera más de 0,2 gramos de óxidos de azufre por kilowatt hora de energía consumida, lo que significa que las emisiones habrán de ser unas cinco veces menores que las actuales. Las futuras normas europeas (Euro V en 2008) no son menos severas. Plantean un gran desafío para la industria automovilística: las campanas van a doblar a muerto por los aditivos fosforados o sulfurados hoy presentes en todos los aceites lubrificantes de motores térmicos. Dichas moléculas orgánicas mejoran el poder lubrificante y antidesgaste de los aceites, pero presentan un inconveniente doble: por un lado, participan en reacciones de combustión que liberan a la atmósfera subproductos tóxicos; por otro, contaminan los catalizadores de los colectores de escape, aumentando así la emisión de óxidos de azufre.

¿Cómo podrá la industria afrontar el reto? Los estudios consagrados a los fenómenos de rozamiento y lubrificación se han multiplicado desde hace varios años. Están dando fruto: la obtención de rozamientos muy débiles entre dos sólidos, sin lubrificación líquida, es hoy una realidad. En el último decenio del siglo XX, los físicos descubrieron el fenómeno de la suprafricción: el rozamiento desaparecía casi del todo en el caso de ciertas superficies cristalinas que se deslizaban una sobre otra en un vacío casi absoluto. Describiré aquí este fenómeno y su origen. Expondré luego trabajos que guardan relación con la suprafricción: investigaciones sobre la lubrificación mediante láminas delgadas o sobre los aditivos de los aceites.

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