Binarias de rayos X

En estos sistemas, densísimas estrellas se alimentan de sus compañeras, más pacíficas. Semejante canibalismo produce brillantes emisiones de rayos X y altera drásticamente la evolución de ambas estrellas.

Todas las estrellas brillan gracias a un mismo proceso fundamental: la fusión nuclear. Cuando dos o más núcleos atómicos chocan y se fusionan, liberan cantidades ingentes de energía; a modo de ejemplo, la fusión de un gramo de hidrógeno libera tanta como la combustión de 20.000 litros de gasolina. En el Sol y estrellas similares, las reacciones de fusión persisten durante miles de millones de años. Pero no son la única fuente de energía estelar; en 1971, los astrónomos identificaron un tipo extraño de emisores de rayos X: las estrellas binarias de rayos X, cuyas intensas radiaciones tenían que partir de una fuente de energía mucho más eficaz que la fusión.

Infieren los teóricos que estos objetos dobles constan de una estrella corriente y de un cuerpo estelar que ha entrado en colapso; aquélla orbita alrededor de éste, que es por lo común una estrella de neutrones. Las estrellas de neutrones son tan densas que toda su masa se halla comprimida dentro de lo que, en esencia, es un núcleo atómico de 20 kilómetros de ancho. Los componentes de estas binarias se encuentran muy próximos entre sí, y el gas fluye de la estrella normal a la de neutrones. La materia capturada forma un disco que gira velozmente y cuyo borde interior, situado justo por encima de la superficie de la estrella de neutrones, rota casi a la velocidad de la luz. La fuerza de rozamiento desarrollada en el interior del disco provoca que el gas termine por caer sobre la estrella de neutrones, en un proceso de agregación (o "acreción") durante el cual las violentas colisiones que se producen entre las partículas calientan el gas, que llega a alcanzar temperaturas de diez a cien millones de grados kelvin. A semejantes temperaturas, el gas emite torrentes de energéticos rayos X. Gramo a gramo, la agregación libera de quince a sesenta veces más energía que la fusión de hidrógeno.

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