Orugas canoras, hormigas y simbiosis

Con cantos de sirena y señuelos químicos, ciertas orugas de mariposas atraen a las hormigas para que éstas les sirvan de guardianes; hormigas que, a su vez, suelen estar implicadas en relaciones de simbiosis con otros insectos y plantas.

Lo sabe cualquier aficionado a la comida campestre. Si por casualidad se sienta sobre un hormiguero, no estará tranquilo: las hormigas defienden vigorosamente la comida que encuentran y disuaden a las especies que pretenden hollar su territorio (sean o no humanas). Pero algunos insectos, entre ellos toda una cohorte de orugas de mariposas, no sólo pueden adentrarse en sus dominios, sino que, además, establecen asociaciones de mutuo beneficio con las hormigas. Se trata de ejemplos llamativos de simbiosis, como se denomina el fenómeno en que dos o más especies viven en estrecha interacción. Al ofrecer indicaciones muy va­liosas para entender las complejas relaciones entre múltiples especies, las simbiosis revisten particular interés para los ecólogos evolutivos, que se preocupan de conocer el modo y la causa a través de los cuales los organismos han adquirido sus rasgos y comportamientos característicos.

La capacidad de formar simbiosis con las hormigas y de explotar su talante belicoso era cosa sabida en dos grupos principales de organismos: las plantas y los insectos herbívoros de los órdenes Homópteros (áfidos, cigarras e insectos afines) y Lepidópteros (mariposas y polillas). En todos ellos, la presentación de comida en forma de secreciones gustosas resulta decisiva, así parece, para mantener la asociación con las hormigas. Las plantas proporcionan secreciones a través de nectarios extraflorales de sus hojas; las hormigas, atraídas, defienden las plantas contra los insectos fitófagos. De manera similar, los insectos ofrecen secreciones, emitidas por ciertos órganos, a las hormigas; éstas acuden al reclamo de la ligamaza (si de áfidos ha­blamos) para proteger de sus de­pre­dadores a quienes se la suministran.

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