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Hace 50, 100 y 150 años

Recopilación de noticias publicadas en Scientific American.
Por Daniel C. Schlenoff

1870: Un invento patentado (y, sobre todo, superfluo): un soporte para la lectura. [SCIENTIFIC AMERICAN, VOL. XXII, N.o 2, 8 DE ENERO DE 1870]

1970
Normas para la guerra química

«El anuncio del presidente Nixon relativo a las armas químicas y biológicas descartaba la guerra bacteriológica y el primer uso de armas químicas letales e “incapacitantes”. La declaración, empero, no cambiaba la política estadounidense sobre dos armas de enorme importancia que se utilizan hoy de forma rutinaria en Vietnam: el gas lacrimógeno y los defoliantes químicos. Respecto a la guerra biológica, la renuncia fue unilateral e inequívoca. El presidente indicó que la investigación en esta materia se limitaría a las medidas defensivas y que se destruirían las reservas estadounidenses de armas bacteriológicas.»

1920
Lamer los sellos

«En el número de octubre de 1919 de Medical Times, se discute acerca de “El sello de correos como posible foco de infecciones”. Los análisis de laboratorio demostraron que ningún sello se hallaba libre de microbios. Entre estos había bacilos del colon [del género Escherichia], estafilococos, estreptococos, neumococos y bacilos difteroides. No pudo establecerse el grado de peligrosidad que presentaban esos microorganismos ya que, por desgracia, no se llevaron a cabo pruebas para determinar su virulencia. La revista American Medicine ha comentado esos resultados y, sin animar a la práctica habitual de humedecer los sellos con la lengua, señala que si estos fueran peligrosos focos de infección, un gran porcentaje de la población estaría sin duda enferma por su causa.»

1870
Soporte para la lectura

«El adelanto que aquí ilustramos será considerado un lujo del que pocas personas, sanas o enfermas, que lo hayan disfrutado una vez estarán dispuestas a prescindir. El dispositivo permite leer, esté uno sentado o recostado, de tal modo que el texto queda directamente frente a los ojos, y en tal posición que no se requiere esfuerzo muscular alguno para sujetar el libro ni tampoco exige mantener el cuerpo erguido. El invento fue patentado, a través de la agencia de patentes de Scientific American, por Edward Conley, de Cincinnati (Ohio).»

Hornos de petróleo

«La Academia Francesa encargó a Henri St-Claire la realización de una serie de experimentos sobre el uso del petróleo como combustible, los cuales él culminó con la invención de un horno que cumple satisfactoriamente ese fin. Puede asegurarse sin temor que se trata de uno de los inventos más importantes del año.»

El futuro canal de Panamá

«Tarde o temprano, un canal de navegación deberá conectar el Atlántico y el Pacífico. El tiempo dirá cuál de las rutas que se han estudiado hasta ahora será seleccionada finalmente como la más favorable […] Tres han sido muy debatidas, y nuestro conocimiento general sobre ellas, obtenido a partir de estudios anteriores, basta para ofrecer una idea de su viabilidad. La ruta de Panamá implica solo 45 kilómetros de construcción, pero conlleva dificultades que, aunque no son insuperables, son de gran magnitud. La de Nicaragua, a través del río San Juan y el Gran Lago de Nicaragua, necesita solo 26 kilómetros de construcción, pero implica mejorar la navegación del río y, sin duda, también la del lago. La tercera vía, llamada ruta de Tehuantepec, tiene unos 210 kilómetros de longitud y es probable que haya menos conocimiento exacto sobre ella que sobre cualquiera de las otras. Estando así las cosas, el Gobierno ha actuado sabiamente enviando un buque a Colón para emprender estudios y obtener más luz.»

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