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Mapa mundial de los nematodos del suelo

La gran diversidad de estos minúsculos gusanos pone de relieve su importante papel en los ecosistemas y en el ciclo global del carbono.

Los nematodos constituyen la mayor proporción de la fauna del suelo y son un componente esencial de los ecosistemas terrestres. [GETTY IMAGES/NNehring/ISTOCK]

El cambio climático está alterando la biodiversidad y el funcionamiento de los ecosistemas del planeta. Los organismos del suelo constituyen un componente básico de la biodiversidad terrestre y contribuyen al bienestar de la humanidad con sus aportaciones en ámbitos como la seguridad alimentaria, la depuración del agua y el almacenamiento del carbono.

Sin embargo, no se sabe bien cómo se verá afectada la biodiversidad edáfica como consecuencia de la intensificación de la actividad agrícola, las alteraciones del clima y los cambios en el uso del suelo. Esto supone un motivo de alarma, dadas las grandes lagunas que existen en nuestro conocimiento de la distribución mundial de este tipo de biodiversidad. Ya hay disponibles bases de datos mundiales sobre las bacterias y los hongos del suelo, creadas por medio del análisis del ADN, pero hasta la fecha no se había emprendido ningún examen cuantitativo de la fauna edáfica a escala planetaria. Ahora, un equipo internacional de investigadores dirigido por el laboratorio de Thomas W. Crowther, de la Escuela Politécnica Federal de Zúrich, viene a llenar ese vacío con la presentación del conjunto de datos más exhaustivo del que se tenga noticia sobre los nematodos que habitan en ese medio. Los resultados del estudio se publicaron en julio en Nature.

Los nematodos son vermes diminutos, con una longitud máxima de 10 milímetros y cuerpo traslúcido, que pululan en las películas de agua del suelo. Por su gran abundancia, constituyen un sujeto de estudio útil de la biodiversidad edáfica, pues llegan a superar el millón de individuos por metro cuadrado de suelo. Representan en torno al 80 por ciento de los animales pluricelulares del planeta, con importantes funciones en multitud de ecosistemas. Algunos son nocivos, causantes de plagas que provocan cuantiosas pérdidas en los cultivos de todo el mundo. Otros, en cambio, potencian el crecimiento vegetal al fomentar la recirculación de los nutrientes.

 

Más nematodos a mayor latitud

Crowther y sus colaboradores han compilado datos de 6759 muestras tomadas de la capa superior del suelo en diversos ecosistemas de todos los continentes. Analizaron esos datos para determinar el número y los tipos de nematodos presentes (por medio de la microscopía, estos agrupamientos se hicieron en virtud del tipo de alimento de cada especie en particular, como plantas u hongos). Las comunidades de nematodos edáficos varían mucho en escalas espaciales reducidas, lo que dificulta el cálculo de su población mundial a partir de las observaciones de un lugar. Con el fin de solventar este problema, los autores recurrieron al aprendizaje automático para analizar tanto datos publicados como inéditos, predecir con ellos los patrones de distribución global de estos vermes y, a partir de ahí, trazar mapas mundiales de la abundancia de sus especies y de su biomasa. Los autores calculan que en la capa superior del suelo del planeta habitan 4,4 × 1020 nematodos, una cifra descomunal, equiparable en magnitud a la cantidad de estrellas que se estima existen en el universo observable.

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