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1 de Enero de 1985
Sociología

Importancia de la investigación básica

Si el apoyo económico a la investigación desciende por debajo de cierto umbral, la ciencia fundamental caerá en picado. Muchas subdisciplinas desaparecerían por escasez de participantes competentes e interesados.

Tomamos la ciencia básica prescindiendo del puro deleite intelectual, del gozo de aumentar el acervo cultural, del respeto a la herencia que nos transmiten generaciones de maestros y de la necesidad de publicar so pena de perecer. Cuando el coste de seguir adelante con esta empresa es alto, ha llegado el momento de preguntar por qué la sociedad debe sostenerlo.

Y la respuesta es ésta: el apoyo a la ciencia fundamental —matemáticas, astronomía, ciencias físicas y biológicas— produce beneficios muy rentables. Estos podrían clasificarse atendiendo al tiempo necesario para transferirlos a la sociedad. Los beneficios más importantes son los culturales, pero requieren también un proceso de maduración más largo y complicado. Los beneficios directos, en los que el objeto de la investigación científica se transfiere a algún uso práctico, suelen tardar unos 30 años en llegar. Recuérdese a este propósito el caso de la resonancia magnética nuclear (RMN); descubierta en la década de los 40, su comercialización como instrumento de representación médica empezó en los 70. Los primeros beneficios sociales en alcanzarse suelen ser indirectos, como el giro tecnológico. Estos beneficios aparecen cuando se considera que determinada solución de ciertos problemas podría guardar relación con un campo concreto de aplicación. Verbigracia, la aplicación a un colector de energía solar de un aparato diseñado para la recogida y concentración de la luz extremadamente tenue emitida por partículas elementales al atravesar un medio. Disputan los economistas sobre el procedimiento correcto para medir la influencia de la ciencia fundamental en la economía; lo que no obsta para que se estén llevando a cabo los cálculos estimativos. Examinaré alguno de estos beneficios.

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