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  • Investigación y Ciencia
  • Junio 2012Nº 429
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¿Tuvo Marte un océano en el pasado?

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A juzgar por el aspecto que presenta el hemisferio norte del planeta rojo, no son pocos los expertos que creen que en el pasado debió de existir allí un océano. Ahora, la sonda europea Mars Express, que orbita en torno a Marte desde 2003, parece haber hallado pruebas a favor de dicha hipótesis. MARSIS, el radar de a bordo de la nave, ha obtenido datos que parecen corresponderse con la presencia de restos sedimentarios en el hemisferio septentrional del planeta. Según un estudio publicado el pasado mes de enero en Geophysical Research Letters, dichos sedimentos, que tal vez se hallen mezclados con hielo, podrían haber sido depositados por las aguas de un océano poco profundo que habría bañado el suelo marciano hace unos tres mil millones de años.

Según Jérémie Mouginot, geofísico de la Universidad de California en Irvine y autor principal de la investigación, los datos de la misión han permitido completar un mapa de la intensidad de los ecos del radar sobre toda la superficie del planeta. En la formación Vastitas Borealis (un depósito geológico cercano al polo norte marciano, sobre cuyo posible origen sedimentario los expertos sospechan desde hace tiempo) la reflectividad de las ondas del radar resultó ser muy baja, más de lo que cabría esperar si se tratase de una formación volcánica. La interpretación de Mouginot concuerda con los datos obtenidos hace unos años por la sonda Mars Reconnaissance Orbiter, de la NASA.

A la vista de la extensión de la supuesta capa sedimentaria, el antiguo océano habría ocupado una región considerable, aunque no durante largo tiempo. Hace unos tres mil millones de años, la actividad geotérmica de Marte habría bastado para fundir un gran volumen de aguas freáticas. Mouginot, que no descarta la existencia de otro océano más antiguo, cree que un episodio de inundación puntual pudo haber dejado la llanura sumergida a unos cien metros de profundidad. Sin embargo, el clima marciano de entonces habría sido demasiado seco y frío como para mantener toda esa masa de agua durante una escala de tiempo geológica. El océano habría desaparecido en torno a un millón de años después, ya fuese por evaporación o tras volver a congelarse y ser enterrado de nuevo.

Aunque los nuevos datos parecen apoyar la hipótesis de un antiguo océano, las pruebas están aún lejos de ser concluyentes. En opinión de Norbert Schörghofer, planetólogo del Instituto de Astronomía de la Universidad de Hawái en Manoa, que no tomó parte en la investigación, verificar dicha posibilidad llevará tiempo. También cabe preguntarse por otras interpretaciones de los datos obtenidos por el radar, ya que este método no proporciona sino un diagnóstico impreciso sobre la composición del suelo. En cualquier caso, «es un dato más que apoya la existencia de un océano pasado», concluye Schörghofer.

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