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1 de Junio de 2016
Cambio climático

Redes tróficas reestructuradas

El cambio climático está provocando la llegada de peces de gran talla a los ambientes marinos del Ártico, un hecho que puede alterar las redes tróficas y la biodiversidad de esa región.

Las redes tróficas árticas están cambiando. Estas suelen constar de un menor número de conexiones que las de ecosistemas situados más al sur, donde los grandes depredadores consumen organismos de tallas muy variadas y explotan diferentes hábitats. Pero, con el cambio climático y el retroceso del hielo, estos grandes peces están empezando a desplazarse hacia los ambientes árticos. Allí están alterando la estructura de la red trófica, al introducir en ella nuevas interacciones y al reducir su modularidad. [© NATURE]

El cambio climático está alterando la distribución tanto de especies terrestres como marinas. Para aquellas propias de ambientes extremos, como los polos o los situados a altitudes elevadas, pronto no existirán lugares a los que retirarse. Las consecuencias de la redistribución de las especies en el funcionamiento de los ecosistemas es algo de lo que se habla a menudo pero de lo que, en realidad, se sabe muy poco. En parte, esta ignorancia se debe a la necesidad de manejar una gran cantidad de información para comprender las complejas redes de interacciones ecológicas que forman los organismos y sus cambiantes hábitats. En un trabajo publicado en Proceedings of the Royal Society B, Susanne Kortsch, de la Universidad de Tromsø-Universidad del Ártico de Noruega, y sus colaboradores combinan el análisis de sistemas complejos con datos sobre la distribución de especies a gran escala y con la descripción detallada de las interacciones tróficas en el mar de Barents, situado entre Noruega y Rusia. Los autores utilizan toda esta información para demostrar cómo la redistribución de aquellas especies de peces que responden con mayor rapidez al cambio climático puede alterar de forma sustancial la estructura de las redes tróficas marinas del Ártico.

Unas aguas más cálidas implican que, en el hemisferio boreal, algunas especies de origen más meridional se estén desplazando hacia el norte y, durante este periplo, se estén estableciendo nuevas interacciones ecológicas. ¿Llevarán estos cambios a la extinción de ciertas especies y a la dominancia de otras en el ecosistema? Si bien aún no podemos responder a esta pregunta, conocer la naturaleza de las interacciones entre las especies y prever el modo en que cambiarán puede ayudarnos a saber cómo mitigar la pérdida de biodiversidad antes de que sea demasiado tarde.

El análisis de sistemas complejos ha contribuido a determinar la rapidez con que se propaga una enfermedad, el modo en que se difunde la información en Internet y el funcionamiento del tráfico, del comercio e incluso de las señales bioquímicas. Las redes tróficas son sistemas complejos de interacciones entre depredadores y presas que han fascinado a los científicos durante más de un siglo. La estructura de la red trófica, esto es, el modo en que se establecen las interacciones entre especies, puede influir en la estabilidad de la propia red. Tal estructura puede describirse mediante diversos parámetros, como el número de interacciones, o conexiones, que mantiene cada especie con las demás, la intensidad y densidad de dichas conexiones, la existencia de subconjuntos de la red organizados en módulos y la presencia de bucles dentro de la red. Estos parámetros han recibido atención porque pueden influir sobre múltiples características del ecosistema, tales como las extinciones encadenadas de varias especies en respuesta a la desaparición de otras o la velocidad a la que se difunden las perturbaciones por la red.

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