Embriones en una placa de Petri

Una nueva técnica permite observar el desarrollo de varias estructuras orgánicas en el embrión.

«MOUSE EMBRYONIC STEM CELLS SELF-ORGANIZE INTO TRUNK-LIKE STRUCTURES WITH NEURAL TUBE AND SOMITES», POR JESSE V. VEENVLIET ET AL. EN SCIENCE, VOL. 370, eaba4937, 2020.

Para observar los primeros procesos que dan forma a un animal en desarrollo, Jesse Veenvliet y su equipo, del Instituto Max Planck de Genética Molecular, en Berlín, cultivaron partes de embriones de ratón en placas de Petri. Para ello, incluyeron células madre de ratón en un medio de cultivo similar a un gel con propiedades análogas a las de la llamada matriz extracelular (una sustancia gelatinosa, formada principalmente por proteínas estructurales y glúcidos, que separa entre sí las células de los tejidos corporales). Este medio nutritivo y consistente les sirvió de soporte y guía a las células madre, y les permitió desarrollarse durante un período de hasta cinco días, del mismo modo a como sucede durante el crecimiento natural del embrión en la mucosa uterina.

La imagen muestra estructuras de embrión en diferentes etapas de desarrollo teñidas con distintos marcadores fluorescentes (diferentes colores). Puede observarse, por un lado, cómo se extiende gradualmente un tubo neural del que más tarde surge la médula espinal y, por otro, cómo crecen los «somitas», segmentos primordiales que dan lugar a partes del esqueleto, los cartílagos y los músculos. También aparecen estructuras precursoras de órganos internos, como el intestino. Algunas partes han sufrido un desarrollo anómalo como consecuencia del tratamiento químico y han generado un número excesivo de segmentos primordiales, que se disponen como uvas.

Estos procesos suelen ser difíciles de observar en los mamíferos. Ello se debe a que sus embriones apenas resultan accesibles una vez que se han implantado en el útero. Este nuevo método permite seguir el desarrollo embrionario temprano en un cultivo celular e investigar las señales bioquímicas y genéticas que lo controlan.

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