La acción de un veterano fármaco contra el cáncer

El 5'-fluorouracilo, uno de los compuestos más empleados en quimioterapia, debe parte de su efecto a la capacidad de alterar la organización y segregación de los cromosomas.

Quimioterapia es un término acuñado por el médico alemán Paul Ehrlich a principios del siglo XX para referirse al empleo de compuestos químicos en el tratamiento de enfermedades. El método ha resultado muy eficaz en numerosos tipos de cáncer y ha permitido aumentar las expectativas de vida de muchos pacientes.

Uno de los fármacos más ampliamente utilizados hoy en quimioterapia es el 5'-fluorouracilo (5FU), que detiene la división celular incontrolada propia de los tumores. A pesar de haberse comprobado que ejerce ese efecto, no se conoce por completo su mecanismo de acción. Se sabe que interfiere principalmente en la síntesis del ADN y, como consecuencia, frena el crecimiento tumoral. Sin embargo, no se han descrito todos los procesos celulares a los que afecta. Tal conocimiento resulta esencial para diseñar estrategias terapéuticas más específicas contra los distintos tipos de cáncer y para que más pacientes puedan beneficiarse de ellas. Nuestro grupo del Centro de Biología Molecular Severo Ochoa de Madrid, dirigido por Margarita Salas, ha descubierto un nuevo modo de acción del 5FU. En concreto, hemos demostrado que, inhibe la división celular al provocar anomalías en la organización y segregación de los cromosomas.

El descubrimiento del 5FU
Resulta especialmente curioso que la quimioterapia moderna tenga sus orígenes en los campos de batalla de la Primera Guerra Mundial. En concreto, en las investigaciones que el ejército estadounidense llevaba a cabo para el desarrollo y la contención de agentes químicos de uso militar, como el gas mostaza. En este contexto se observó que los soldados que habían estado expuestos al gas presentaban una disminución global en los niveles de glóbulos blancos y de células de la médula ósea. Los médicos se dieron cuenta enseguida del posible potencial terapéutico de esta sustancia para tratar los linfomas (un tipo de cáncer que afecta al sistema inmunitario). De esta manera, se puso en marcha el primer ensayo de quimioterapia de la historia, lo que supondría un punto de inflexión en la búsqueda y el estudio de compuestos para combatir el cáncer.

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