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Exoplanetas: los próximos 20 años

Los investigadores ya han descubierto cerca de 2000 mundos fuera del sistema solar. Ahora esperan entenderlos.

Los mundos más interesantes son aquellos situados en la franja de habitabilidad de su estrella anfitriona; es decir, en la región donde la temperatura permitiría la existencia de agua líquida en la superficie del planeta. El tamaño y la posición de la zona habitable dependen del brillo de la estrella; cuanto más tenue sea esta, más próxima se encontrará la franja de habitabilidad.

El pasado mes de octubre se cumplieron veinte años del anuncio del descubrimiento de 51 Pegasi b, el primer exoplaneta confirmado en torno a una estrella similar al Sol. Aquel gigante gaseoso (un mundo infernal situado a muy poca distancia de su estrella anfitriona) abrió las puertas a la sorprendente diversidad de planetas existentes en nuestra galaxia. A fecha de noviembre de 2015, el número de planetas extrasolares conocidos ascendía a 1978, con otros casi 4700 candidatos a la espera de ser confirmados. A finales de ese mes, un congreso reunió en Hawái a la comunidad de expertos para analizar la diversidad de mundos hallados hasta ahora y diseñar una estrategia para las próximas dos décadas. Esta infografía resume qué se sabe hasta el momento y qué queda por hacer.

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