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1 de Diciembre de 2011
Física

A la espera del Higgs

El acelerador de partículas Tevatrón cerró el pasado 30 de septiembre tras 28 años de funcionamiento impecable. El análisis de los datos acumulados continuará durante algunos años.
CORTESÍA DEL FERMILAB
Bajo las bucólicas praderas de Illinois, circulaban hasta hace poco protones y antiprotones a lo largo de un túnel de seis kilómetros de longitud. Cada segundo, cientos de miles de ellos chocaban y se desintegraban en ráfagas de otras partículas. Hablamos del Tevatrón, el acelerador de partículas del Laboratorio Nacional Fermi (Fermilab) en Batavia, unos 80 kilómetros al oeste de Chicago. El centro ha vivido numerosos días de rutina junto a otros espectaculares: de las 17 partículas elementales que los físicos teóricos creen que componen toda la materia ordinaria y la energía del universo, tres han sido descubiertas allí. El pasado 30 de septiembre, el suministro eléctrico de los más de mil imanes superconductores refrigerados con helio líquido se detuvo para siempre. Concluían así 28 años de funcionamiento del que, hasta hace poco, había sido el acelerador de partículas más potente del mundo.
Para los cientos de físicos que han dedicado casi dos décadas a la búsqueda de una partícula hipotética conocida como bosón de Higgs, el cierre significa abandonar la competición --y la posible gloria del Nobel-- en favor del Gran Colisionador de Hadrones (LHC), el nuevo acelerador del CERN, emplazado en la frontera franco-suiza. Con un túnel de más de 27 kilómetros de circunferencia y una potencia mucho mayor, el LHC desplazó al Tevatrón como instrumento principal en la investigación en física de partículas; una posición que, sin duda, mantendrá durante la próxima década.

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