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1 de Diciembre de 2011
Metrología

El futuro del tiempo

El UTC y los segundos intercalares: ¿Seguirán los relojes terrestres marcando la hora solar?
DENNIS DI CICCO/AMERICAN SCIENTIST
«Desde eras inmemoriales, el movimiento aparente de los astros ha dictado el paso del tiempo. Cualquier sistema de medición, ya sean las horas del día y de la noche o los intervalos más largos que componen el calendario y la cronología, depende todavía de los movimientos celestes. Los demás instrumentos, como los relojes, no son sino meros auxiliares o intermediarios.»
Los astrónomos estadounidenses Edgar Woolard y Gerald Clemence suscribían tales afirmaciones en 1966. No hace tanto, si atendemos a la historia de la medición del tiempo. Sin embargo, lo que por entonces parecía obvio (la necesidad de vincular el tiempo civil al movimiento de los astros) puede que se abandone dentro de poco. El próximo mes de enero, el Sector de Radiocomunicaciones de la Unión Internacional de Telecomunicaciones (UIT-R) de las Naciones Unidas quizá decida deshacerse para siempre de ese vínculo.
Más conocido por las siglas UTC, el Tiempo Universal Coordinado es el sucesor moderno del Tiempo Medio de Greenwich (GMT). Raíz de la medición oficial del tiempo en casi todo el mundo, el UTC queda determinado por un cómputo continuo de segundos SI, la unidad fundamental de tiempo según el Sistema Internacional de Unidades. El segundo SI se define como la duración de 9.192.631.770 períodos de la radiación emitida por la transición entre dos niveles hiperfinos del estado fundamental del átomo de cesio 133, un fenómeno físico independiente de la rotación de la Tierra [véase «Revisión del Sistema Internacional de Unidades», por R. Wynands y E. O. Göbel; Investigación y Ciencia, julio de 2010].

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