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1 de Diciembre de 2011
Geofísica

Una década de investigación sobre el geopotencial

El aluvión de datos cosechados durante el último decenio por una constelación de satélites artificiales está arrojando luz sobre numerosos campos de investigación.

CORTESÍA DE MANUEL CATALÁN

El 23 de febrero de 1999, con el lanzamiento del satélite danés Oersted se inició una nueva era de oportunidades para la ciencia, dedicada a promover y coordinar la monitorización continua de los campos potenciales de nuestro planeta. A este período se le ha denominado «década de la investigación sobre el geopotencial». Desde ese momento, diversas misiones de satélites artificiales han visto combinados sus datos, lo que ha proporcionado una cantidad de información sin precedentes sobre los campos gravitatorio y magnético terrestres. Entre estos satélites destacan, además del Oersted, el CHAMP (Challenging Minisatellite Payload), el GRACE (Gravity Recovery and Climate Experiment), el SAC-C (Satélite de Aplicaciones Científicas) y, en fecha más reciente, el GOCE (Gravity field and steady-state Ocean Circulation Explorer).

Esos no son los primeros satélites con capacidad de medir ambos campos potenciales terrestres (magnético y gravimétrico). Sin embargo, nunca habían operado de forma simultánea dos técnicas de observación terrestre independientes durante un período tan prolongado. Todo ello ha tenido un gran impacto científico. El análisis de los datos cosechados, junto con la aplicación de determinadas técnicas matemáticas, ha proporcionado, entre otros resultados, un conocimiento de los fondos marinos impensable hace tan solo veinte años (se han detectado nuevas cadenas volcánicas y montañas submarinas). Presentamos a continuación algunos de los principales avances realizados merced a esa década de investigación sobre el geopotencial.

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