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Hace 50, 100 y 150 años

Recopilación de noticias publicadas en Scientific American.
Por Daniel C. Schlenoff

1870: El elegante puente de John A. Roebling saca el mayor provecho de los materiales de construcción férreos. [SCIENTIFIC AMERICAN, VOL. XXII, N.o 25, 18 DE JUNIO DE 1870]

1970
Interruptores de genes

«¿Cómo se controlan los genes? Todas las células deben ser capaces de activarlos y desactivarlos. Por ejemplo, una célula puede que necesite diferentes enzimas a fin de digerir un nuevo nutriente ofrecido por un entorno distinto. A lo largo del ciclo biológico de un simple virus, sus genes funcionan secuencialmente mediante una sucesión de acciones reguladas en el tiempo. Conforme se desarrollan organismos más complejos a partir de un cigoto, sus células activan y desactivan miles de genes, y esa conmutación prosigue a través del ciclo biológico del organismo. La conmutación requiere la acción de numerosos controles específicos. Durante los últimos diez años se ha aclarado un mecanismo de ese control en términos moleculares: el control de genes específicos por ciertas moléculas llamadas represoras. —Mark Ptashne y Walter Gilbert»

Gilbert compartió el premio Nobel de química de 1980 por su trabajo sobre los ácidos nucleicos.

1920
Megafonía

«El proceso de desarrollo del sistema telefónico altoparlante instalado en el Coliseo de Chicago ha durado unos diez años. La mayoría del trabajo se hizo en el laboratorio sito en una de las calles más concurridas y ruidosas de la zona portuaria de Nueva York. En medio de todo el estruendo de mil caballerías y motores resonando en el empedrado, a los conductores les sorprendía oír una extraña voz, en apariencia cerca de sus oídos, que recitaba, pausada y claramente, una canción infantil como “Hickery, dickery, dock, the mouse ran up the clock”. Sin embargo, apenas podían ver el altavoz en el tejado del alto edificio del laboratorio, ni adivinar que se estaban haciendo unas pruebas que facilitarían la designación de un candidato a la presidencia.»

1870
La era del maquinismo

«Un solo establecimiento de esta ciudad, la compañía de máquinas de coser Singer, produce quinientas máquinas al día. Los talleres funcionan noche y día.»

La belleza en unos cables

«El puente de Allegheny en Pittsburgh: Nos parece expresar una opinión general entre ingenieros y arquitectos al afirmar que el puente que aparece en nuestro grabado de la semana es la estructura más elegante entre las de su clase en este continente. Nada puede exceder a la gracia de su silueta vista desde un ángulo favorable. Este hermoso puente fue diseñado y erigido en 1860 por el difunto John A. Roebling.»

El puente de la calle Sexta fue demolido en 1892 para ceder su lugar a una estructura más robusta capaz de resistir el tráfico moderno.

Alfred Wallace y Charles Darwin

«El último libro de Alfred Russel Wallace, una colección de ensayos titulada Contributions to the theory of natural selection, merece una crítica bien meditada, y lo hemos retenido en el escritorio algunas semanas, esperando poder dedicarle, con la calma necesaria, una lectura a fondo que permita ordenar en forma de análisis, para nuestros lectores, sus puntos destacados. Aún no hemos hallado tiempo para ello, pero podemos asegurar a todos los amantes de la historia natural, y a todos a quienes deleita la investigación original de cualquier clase, que no emplearán mejor su tiempo que leyendo atentamente esta obra. Franca y modestamente, el autor expone sus alegatos sobre la generación de la teoría evolucionista del origen de las especies, a la vez que reconoce que pocos salvo el señor Darwin, ni siquiera nadie que hoy viva, pudo haber culminado la gran labor de la cual procede la fama de aquel gran filósofo. El libro, por tanto, está escrito sin ánimo de competir ni menospreciar, sino con un sincero deseo de fomentar la verdadera ciencia.»

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