Deconstruir un icono cultural

Cómo la celebridad de Stephen Hawking acabó ocultando al científico y a la persona que había detrás.

Hawking Hawking, Charles Seife

 

HAWKING HAWKING
THE SELLING OF A SCIENTIFIC CELEBRITY
Charles Seife
Basic Books, 2021
400 págs.

Es evidente el profundo impacto de la ciencia en la cultura popular del último siglo. Muestra de ello son, por ejemplo, el auge del género de la ciencia ficción o el mito moderno del superhéroe. A la vista de este hecho, sorprende que el número de iconos que la ciencia ha dado a la cultura popular sea tan escaso. La fama de Marie Skłodowska-Curie, Richard Feynman o Carl Sagan transcendió el ámbito académico, pero estuvo restringida en gran medida a un público con inquietudes científicas. En el siglo XX y lo que llevamos del XXI, solo encontramos dos científicos de notoriedad tan universal que sus imágenes han llegado a ser reconocibles para una gran parte de la población mundial: Albert Einstein y Stephen Hawking.

Hawking es sin duda el científico más icónico de los últimos cincuenta años. Sus opiniones sobre cualquier tema imaginable —desde la existencia de Dios a la agresividad de las civilizaciones alienígenas— generaban titulares en toda la prensa mundial. El magnetismo de su personalidad se dejaba sentir incluso entre sus colegas de profesión. Cuando, en septiembre de 2006, Hawking impartió una conferencia en el CERN, el auditorio ya estaba atestado horas antes de comenzar el evento: algo inaudito incluso en un lugar acostumbrado a acoger a figuras científicas de primer orden.

En Hawking Hawking: The selling of a scientific celebrity, el periodista científico y divulgador Charles Seife ha abordado la biografía de Stephen Hawking precisamente desde la perspectiva de su celebridad pública. La tarea es delicada, pues si algo diferencia los casos de Einstein y Hawking es que, mientras que en el primero persona y personaje mantuvieron una relativa cercanía, en el segundo el icono acabó ocultando en gran medida al ser humano tras él. Esto no solo constituye una de las tesis principales del libro, sino que es el elemento que condiciona su propia estructura narrativa.

Los biógrafos de Hawking coinciden en la circunstancia determinante a la luz de la cual hay que interpretar la práctica totalidad de su trayectoria vital: la esclerosis lateral amiotrófica (ELA) que comenzó a manifestársele en su último año como estudiante en la Universidad de Oxford. La perspectiva de un desenlace fatal a corto plazo, que luego se convertiría en décadas de terrible deterioro físico progresivo, está detrás de sus explosiones de creatividad y del inquebrantable optimismo vital que le acompañaría de por vida. También de la decisión de escribir Breve historia del tiempo, obra divulgativa que marcó el inicio de su transformación en celebridad global.

La creación del icono Hawking trajo consigo la seguridad económica con la que hacer frente a los ingentes gastos derivados de la atención continua que el científico requería. Pero, como nos explica Seife, en el éxito de la empresa resultó clave la habilidad del propio Hawking para atraer el foco de atención sobre sí, algo manifiesto ya en sus años de estudiante de doctorado. Al final, el icono acabó por adquirir vida propia: la presencia de su nombre, su imagen o su inconfundible voz generada por ordenador se convirtió en un reclamo que no implicaba necesariamente la intervención activa de Hawking en libros o series de televisión. La comercialización de la «marca Hawking» constituye una cuestión central de esta nueva biografía y está presente en el mismo título, que juega con el apellido del físico y con el verbo inglés hawk, traducible por «anunciar» o «vocear una mercancía».

A la vista de todo esto, Seife argumenta que el Stephen Hawking público es una complicada construcción mediática y simbólica que es necesario atravesar para acceder al «Hawking humano». Por ello ha tomado la curiosa decisión de escribir una biografía invertida: comenzando con el entierro de sus cenizas en la Abadía de Westminster (no lejos de la tumba de Isaac Newton), el libro va retrocediendo en el tiempo, retirando una a una las capas en torno a la personalidad real del biografiado para deconstruirlo en un sentido literal.

Este original recurso literario resulta a la vez el aspecto más problemático del libro. La razón es que Hawking Hawking no es solo una historia de la fama de Stephen Hawking, sino también una biografía intelectual. Si toda vida se construye progresivamente sobre el propio pasado, más aún la de un científico, por la propia naturaleza de su actividad.

En el caso concreto de Hawking, hay cuestiones, como el problema de la información en los agujeros negros o las condiciones de frontera en el origen del universo, que impregnan de una forma u otra buena parte de su trayectoria científica. Por ello, para mantener el carácter inverso de la narración, Seife necesita recurrir a frecuentes analepsis con los que poner en antecedentes al lector, cuando no a apelar a su paciencia con la promesa de clarificaciones en capítulos posteriores. Como consecuencia, el relato se torna en algunos momentos alambicado e incluso repetitivo.

En cualquier caso, estos problemas estilísticos no impiden que la presente obra sea una contribución muy significativa a la ya amplia bibliografía sobre Stephen Hawking. Frente a biografías como la de Kitty Ferguson (Stephen Hawking: A life well lived; Black Swan, 2019), Seife huye de cualquier postura hagiográfica y refleja las múltiples facetas de la personalidad del protagonista, analizando en detalle también aquellas que puedan resultar menos halagadoras. Su análisis, aunque profundo y riguroso, se expresa en un estilo sencillo y accesible a un público amplio, lo que lo diferencia de estudios académicos como el de Hélène Mialet en Hawking incorporated (The University of Chicago Press, 2012).

Entre los objetivos de la obra está también el de demarcar claramente el personaje que los medios calificaban como «el sucesor de Einstein» o «la mente más brillante del mundo» del físico teórico tal y como era valorado por sus pares. Aquí Seife hace uso de sus dotes de divulgador para presentarnos las ideas científicas de Hawking en el contexto en el que surgieron y analizar en detalle su recepción. La conclusión a la que llega es que, aunque Hawking fue indudablemente un líder en campos como la cosmología o la física de los agujeros negros, su posición real en la comunidad científica no se correspondía ni mucho menos con las hipérboles mediáticas de las que —el autor nos muestra— Hawking se distanciaba públicamente a la vez que las cultivaba.

Uno de los principales obstáculos que Seife ha encontrado a la hora de escribir esta biografía ha sido la imposibilidad de recabar información de los miembros de la familia Hawking y de consultar los archivos personales del científico. El acceso a estas fuentes ha sido concedido en exclusiva a Graham Farmelo, encargado de elaborar una «biografía autorizada» cuya publicación se espera para 2024. A pesar de estas importantes cortapisas, Seife ha sabido reconstruir magistralmente a la persona tras el icono mediante numerosas entrevistas a colegas de profesión de Hawking, incluidos colaboradores y antiguos estudiantes de doctorado. Gracias a los testimonios de quienes le conocieron a un nivel más personal, obtenemos una imagen fidedigna de su vida y su quehacer científico cotidianos, a la vez que vemos emerger con nitidez la figura humana —a veces, «demasiado humana»— de Stephen Hawking. Esto convierte a Hawking Hawking en un magnífico ejemplo del mejor periodismo científico de investigación.

No sabemos si la anunciada «biografía autorizada» de Farmelo será también la definitiva. Sea como fuere, Hawking Hawking representa una importante aportación al conocimiento de la figura de este científico en sus varias dimensiones y en toda su complejidad. Seife ha aunado investigación, análisis y divulgación en un brillante estudio crítico que ejercerá una importante influencia en biografías posteriores, además de deleitar a un amplio espectro de lectores interesados en la vida y obra de una de las grandes personalidades científicas de nuestro tiempo.

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