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1 de Diciembre de 2019
Historia de la ciencia

Alexander von Humboldt en novela gráfica

Un tratamiento ilustrado de las hazañas del gran naturalista prusiano en Sudamérica.

EL INCREÍBLE VIAJE DE ALEXANDER VON HUMBOLDT AL CORAZÓN
DE LA NATURALEZA

Andrea Wulf y Lilian Melcher
Random Comics, 2019

 

Hace cuatro años, la historiadora Andrea Wulf rescató a Alexander von Humboldt (1769-1859) de la relativa oscuridad internacional en la que vivía con la biografía La invención de la naturaleza [véase «Humboldt: ahora es verde», por Oliver Hochadel; Investigación y Ciencia, diciembre de 2016]. Para celebrar el 250 aniversario del nacimiento del naturalista, este año Wulf se ha unido a Lillian Melcher para crear El increíble viaje de Alexander von Humboldt al corazón de la naturaleza, una novela gráfica que representa los cinco años de exploración de un joven Humboldt en América Latina.

En aquella época los científicos se habían obsesionado con medir y documentar todos los aspectos del entorno, desde los rasgos humanos hasta la elevación de las colinas. Sin embargo, nadie había llevado esa investigación tan lejos como Humboldt y nadie había pensado tan seriamente como él en la manera en que tales mediciones podrían integrarse en una comprensión holística del planeta.

La historia de la aventura y el descubrimiento se adapta bien al formato gráfico, y Wulf y Melcher lo demuestran con orgullo. Un texto informativo y alegre, junto a unas ilustraciones ingeniosas, dan vida al bullicioso carácter de Humboldt mientras arrastra a su pequeño grupo de compañeros más allá de sus zonas de confort: hacia volcanes en llamas, pozos mineros, ríos llenos de cocodrilos o bosques lluviosos repletos de mosquitos.

Los viajeros portan consigo los instrumentos científicos punteros de su tiempo —a menudo decididamente frágiles— para medir tantos parámetros físicos como les sea posible (el precioso barómetro de Humboldt, con su modesto suministro de tubos de vidrio de repuesto, hace frecuentes apariciones en la obra). También llevan multitud de cuadernos: Humboldt registró meticulosamente cada medición realizada y cada especie de flora o fauna encontrada. Melcher a menudo ordena sus ilustraciones en composiciones de tipo collage con páginas de aquellos cuadernos.

Leer sobre los extraordinarios logros de Humboldt lleva a preguntarse cómo llegó a estar tan olvidado fuera de Alemania. Su voraz apetito por el conocimiento no permitía que nada, ni siquiera el peligro personal, se interpusiera en la recopilación de datos sobre el mundo natural. Su capacidad para sintetizar el conocimiento era igualmente vasta, lo que le permitió construir su gran teoría de que todo en la naturaleza se halla conectado. Alterar cualquier elemento de esa red gigante, ya sea una especie o un clima local, tendrá efectos en cadena, argumentó. Advirtió con prontitud de que la deforestación podría dañar el clima y el entorno, pues los bosques humedecen y refrescan la atmósfera al tiempo que evitan la erosión del suelo. [Véase «Von Humboldt: el científico universal», por J. M. Sánchez Ron; en este mismo número.]

Humboldt fue amigo de otros gigantes intelectuales de su tiempo, como Johann Wolfgang von Goethe. Y Charles Darwin reconoció su deuda intelectual para con él. Todo tipo de fenómenos llevan su nombre, desde la corriente de Humboldt, en la costa occidental de Sudamérica, hasta el majestuoso pico de Humboldt, en las montañas Rocosas de Colorado. También han sido bautizadas en su honor numerosas especies de plantas y animales, y muchas ciudades alemanas tienen una Humboldtstraße.

Humboldt fue un progresista que se expresó con fuerza contra la esclavitud, un científico motivado y muy centrado, y un hombre de casi infinita confianza en sí mismo. El increíble viaje de Alexander von Humboldt ofrece una espléndida vía para empezar a conocerlo.

 

Artículo original publicado en Nature, vol. 568, págs. 168-169, 2019. Traducido con el permiso de Macmillan Publishers Ltd. © 2019.

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