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1 de Diciembre de 2019
Visualización de datos

¿La obesidad acorta la vida?

Una mala interpretación de las gráficas puede reforzar la percepción sesgada de la realidad.

GETTY IMAGES/SMARTBOY10/ISTOCK

El dicho «Una imagen vale más que mil palabras» nos impulsa a creer que podemos interpretar con acierto todos los gráficos. Pero estos se prestan a una explicación errónea si no ponemos gran atención. Alberto Cairo, periodista gráfico de la Universidad de Miami, revela las trampas en las que podemos caer en el ejemplo ilustrado aquí.

Imaginemos que es usted obeso, harto de que la familia, los amigos y el médico le digan que la obesidad agrava el riesgo de padecer diabetes, cardiopatías y hasta cáncer, enfermedades que acortan la vida. Un buen día ve la gráfica de la derecha y, de repente, se siente aliviado porque le muestra que, en términos generales, cuanto más obesa es la población de un país mayor es la esperanza de vida. Pensará que las personas obesas son más longevas. Al fin y al cabo, la correlación (recta roja) es bastante patente.

ALBERTO CAIRO; ASESOR: HEATHER KRAUSE Datassist; FUENTES: «ASSOCIATION BETWEEN CLASS III OBESITY (BMI OF 40–59 KG/M2) AND MORTALITY: A POOLED ANALYSIS OF 20 PROSPECTIVE STUDIES», CARI M. KITAHARA et al. EN <em>PLOS MEDICINE</em>, 8 DE JULIO DE 2014; CIA WORLD FACTBOOK (<em>incidencia de la obesidad a escala mundial, 2016</em>); BANCO MUNDIAL (<em>esperanza de vida al nacer y categorías de los grupos de renta, 2016</em>); CDC (<em>incidencia de la obesidad en EE.UU., 2017</em>); HOW CHARTS LIE: GETTING SMARTER ABOUT VISUAL INFORMATION, ALBERTO CAIRO, W. W. NORTON, octubre de 2019; SIN DATOS DE WISCONSIN Y MAINE.

El gráfico en sí no es incorrecto, pero no refleja realmente que cuanto más obesa es una población, más tiempo se vive. Una descripción más acertada sería: «A escala nacional, país por país, existe una relación directa entre la obesidad y la esperanza de vida al nacer, y viceversa». Aun así, eso no significa que tal relación se sostenga a escala local o individual, pues entran en juego dos falacias.

 

La primera es que una tendencia en los datos globales puede desaparecer o incluso invertirse si estos se examinan con detalle. Si los países se separan según el nivel de ingresos, la estrecha correlación directa se torna mucho más laxa conforme aumenta la riqueza. En los países más prósperos (abajo a la derecha), la relación se invierte: cuanto mayor es la incidencia de la obesidad, menor es la esperanza de vida.

ALBERTO CAIRO; ASESOR: HEATHER KRAUSE Datassist; FUENTES: «ASSOCIATION BETWEEN CLASS III OBESITY (BMI OF 40–59 KG/M2) AND MORTALITY: A POOLED ANALYSIS OF 20 PROSPECTIVE STUDIES», CARI M. KITAHARA et al. EN <em>PLOS MEDICINE</em>, 8 DE JULIO DE 2014; CIA WORLD FACTBOOK (<em>incidencia de la obesidad a escala mundial, 2016</em>); BANCO MUNDIAL (<em>esperanza de vida al nacer y categorías de los grupos de renta, 2016</em>); CDC (<em>incidencia de la obesidad en EE.UU., 2017</em>); HOW CHARTS LIE: GETTING SMARTER ABOUT VISUAL INFORMATION, ALBERTO CAIRO, W. W. NORTON, octubre de 2019; SIN DATOS DE WISCONSIN Y MAINE.

 

Esa relación negativa se mantiene si uno observa cada uno de los estados de EE.UU.: la esperanza de vida al nacer disminuye conforme la obesidad aumenta.

ALBERTO CAIRO; ASESOR: HEATHER KRAUSE Datassist; FUENTES: «ASSOCIATION BETWEEN CLASS III OBESITY (BMI OF 40–59 KG/M2) AND MORTALITY: A POOLED ANALYSIS OF 20 PROSPECTIVE STUDIES», CARI M. KITAHARA et al. EN <em>PLOS MEDICINE</em>, 8 DE JULIO DE 2014; CIA WORLD FACTBOOK (<em>incidencia de la obesidad a escala mundial, 2016</em>); BANCO MUNDIAL (<em>esperanza de vida al nacer y categorías de los grupos de renta, 2016</em>); CDC (<em>incidencia de la obesidad en EE.UU., 2017</em>); HOW CHARTS LIE: GETTING SMARTER ABOUT VISUAL INFORMATION, ALBERTO CAIRO, W. W. NORTON, octubre de 2019; SIN DATOS DE WISCONSIN Y MAINE.


Pero esto oculta la segunda falacia: en esa relación inversa influyen muchos otros factores. El acceso a la atención sanitaria, así como el ejercicio físico, aparecen vinculados con la esperanza de vida, igual que los ingresos económicos. La idea falsa radica en intentar determinar el riesgo individual analizando datos generales que no reflejan las circunstancias de cada cual. Si, en lugar de eso, usted viera datos referentes a individuos dentro de una amplia muestra de personas seleccionadas al azar, podría descubrir que la obesidad guarda relación, o no, con la esperanza de vida en alguien de su condición.

ALBERTO CAIRO; ASESOR: HEATHER KRAUSE Datassist; FUENTES: «ASSOCIATION BETWEEN CLASS III OBESITY (BMI OF 40–59 KG/M2) AND MORTALITY: A POOLED ANALYSIS OF 20 PROSPECTIVE STUDIES», CARI M. KITAHARA et al. EN <em>PLOS MEDICINE</em>, 8 DE JULIO DE 2014; CIA WORLD FACTBOOK (<em>incidencia de la obesidad a escala mundial, 2016</em>); BANCO MUNDIAL (<em>esperanza de vida al nacer y categorías de los grupos de renta, 2016</em>); CDC (<em>incidencia de la obesidad en EE.UU., 2017</em>); HOW CHARTS LIE: GETTING SMARTER ABOUT VISUAL INFORMATION, ALBERTO CAIRO, W. W. NORTON, octubre de 2019; SIN DATOS DE WISCONSIN Y MAINE.

 

QUÉ HACER

1. Intente ver no solo lo que la gráfica le muestra, sino también lo que no le está mostrando.

2. No tenga prisa en llegar a conclusiones, sobre todo si la gráfica parece confirmar sus ideas preconcebidas.

3. Pregúntese si está verbalizando correc­tamente el contenido de la gráfica.

4. Piense si los datos representan el nivel necesario para extraer las deducciones que busca. Si desea saber algo sobre un país, consulte datos a escala nacional, pero si quiere averiguar algo acerca de su propio riesgo en cuanto a un tema de salud, busque datos referentes a personas. Y, sea como fuere, recuerde siempre que, ya sea ante una gráfica o ante cualquier tipo de datos, la correlación no implica causalidad.

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