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1 de Junio de 2015
Historia de la ciencia

El precursor olvidado de la epigenética

El embriólogo afroamericano Ernest Just propuso, en los años treinta del siglo XX, una teoría que prefiguró la actual concepción del desarrollo celular.

Ernest E. Just en su laboratorio de la Universidad Howard en 1916. [Cortesía de Scurlock Studio Records, Centro de Archivos, Museo Nacional de Historia de América, Institución Smithsoniana]

Pese a los avances de las últimas décadas en la incorporación de minorías étnicas a la ciencia, los afroamericanos siguen estando poco representados en las disciplinas científicas. Según una encuesta realizada en 2010, la proporción de científicos o ingenieros negros es del 5 por ciento, pese a que la de la población negra en Estados Unidos es del 13 por ciento. La diversidad no es importante solo para equilibrar la representación social, sino también para estimular la creatividad científica.

El fisiólogo Robert Root-Bernstein identificó en su libro Discovering (1989) cuatro factores que inciden sobre el descubrimiento científico: el contexto cultural, la ciencia contrastada, la ciencia en construcción y los propios científicos. En cada investigador «se combinan de forma única sus inclinaciones hereditarias y las experiencias con su entorno».

La carrera de Ernest Everett Just muestra la importancia del contexto cultural. Just fue un prestigioso embriólogo afroamericano de la primera mitad del siglo XX. Tras graduarse en la Universidad de Dartmouth (1907) y doctorarse en la de Chicago (1916), obtuvo una plaza en la Universidad Howard, en Washington. Sus investigaciones se desarrollaron en el Laboratorio de Biología Marina de Woods Hole y en laboratorios europeos. Publicó más de 70 artículos científicos y 2 libros, ambos en 1939. Uno de ellos, The biology of the cell surface («La biología de la superficie celular»), es su obra más importante. Just estudió los cambios estructurales que se producen en la superficie del óvulo durante la fecundación, y descubrió la relación entre la adhesividad de las células del embrión y las propiedades de la superficie celular.

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