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Hace 50, 100 y 150 años

Recopilación de noticias publicadas en Scientific American.
Por Daniel C. Schlenoff

Recogida de hielo natural en un río con la ayuda de una sierra mecánica de gasolina, 1920. [SCIENTIFIC AMERICAN, VOL. CXXII, N.o 7, 14 DE FEBRERO DE 1920]

1970
La era de la microelectrónica

«Desde la aparición del transistor en 1948 —que en su momento parecía una maravilla de compacidad comparado con el tubo de vacío de vidrio—, el tamaño de los componentes electrónicos se ha ido reduciendo en un factor de diez cada cinco años, aproximadamente. Gran parte del estímulo hacia la miniaturización de los circuitos electrónicos procedía de los programas de misiles balísticos. Pero conforme se desarrollaba la microtecnología, esta se aplicaba de inmediato a las calculadoras comerciales. Hoy parece inevitable que los circuitos electrónicos no tarden en abrirse paso hacia toda una variedad de nuevas aplicaciones cuyas repercusiones en la vida cotidiana (en el hogar, el trabajo, la enseñanza y los transportes) serán profundas.»

 

1920
Pionero de los cohetes

«El doctor Robert H. Goddard, de la Universidad Clark, en su conferencia sobre el aparato que inventó para la exploración de las capas ultra altas de la atmósfera, mencionó de pasada la posibilidad de dotar a su aparato de una energía impulsora suficiente para hacerlo llegar a la Luna. Cuando el doctor Goddard haga volar por primera vez su pequeño mensajero, de acuerdo con el propósito que le llevó a realizar esa investigación, conseguirá datos de alto valor meteorológico. Pero no apuntará a la Luna. Eso, por ahora, tendrán que hacerlo otros.»

Hielo para refrigerar

«A fin de acelerar la recogida de hielo natural, se ha presentado la sierra motorizada que se ilustra. El útil se compone de un motor de gasolina, similar al de los autos, y una sierra circular. El operario lo maneja impulsándolo con su propio esfuerzo. Esta sierra portátil corta el hielo en cuadrados de seis metros de lado. Los cuadrados se conducen por el agua hasta un grupo de cuatro sierras que los cortan en barras de las medidas normalizadas.»

El futuro de la energía

«¿Qué haremos cuando se agoten nuestras reservas de carbón y petróleo? Es cierto que podríamos obtener energía del agua, del viento y de las mareas y las olas del mar. Pero esas fuentes no van a suministrarnos toda la energía que necesitamos. Las mareas dan muy escaso rendimiento a unas fuertes inversiones en plantas de gran tamaño, y las dificultades para sacar provecho del océano son casi insuperables. ¿A qué recurriremos como futuras fuentes de energía? El tema fue abordado en una conferencia muy interesante pronunciada hace poco por sir Oliver Lodge ante la Real Sociedad para el fomento de las Artes, la Industria y el Comercio. Señaló los inmensos recursos de la energía atómica, aún por explorar. Puede que algún día sepamos cómo aprovechar adecuadamente esas fuentes de energía.»

 

1870
Expertos del buceo

«No hay operación de ingeniería submarina más importante ni acompañada de más riesgo personal que la inmersión. Este arte, sin embargo, ha progresado tanto hasta hoy, y se han perfeccionado tanto los aparatos de buceo, que los buceadores pueden ya sumergirse hasta profundidades de más de treinta metros. Estados Unidos cuenta con unos treinta buzos profesionales, cuya mortalidad anual media viene a ser de unos cuatro sobre aquella cifra.»

 

Aparición de Nature

«Acusamos recibo de los primeros números de Nature, un nuevo semanario científico ilustrado publicado por Macmillan & Co. Está dedicado a debates de ciencia más bien abstractos y a la crónica de la actividad investigadora. Esta nueva publicación será idónea para que halle el favor de los científicos profesionales, pero apenas se popularizará en el sentido más amplio. Está impresa en un estilo excelente.»

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