de «Overcurvature describes the buckling and folding of rings from curved origami to foldable tents», por Pierre-Olivier Mouthuy et al., en Nature Communications, Vol. 3, N.o 1290; 18 de Diciembre de 2012

Una noticia que puede interesar a los entusiastas del camping y a los aspirantes a escultores modernos: los investigadores han conseguido un gran avance en la comprensión y el control de la hipercurvatura, que se encuentra en lugares tan dispares como las tiendas de campaña automontables, los plásmidos de ADN y la papiroflexia. La hipercurvatura se produce cuando un anillo se halla demasiado curvado para reposar en una superficie plana como lo haría un círculo perfecto. Por ejemplo, si uno corta un segmento de un muelle elástico y conecta sus extremos para formar un aro cerrado, será muy difícil conseguir que el elemento permanezca estable sobre un suelo plano. La curvatura intrínseca de los aros del muelle hará que el anillo se combe y adopte una forma tridimensional de silla de montar.

De hecho, los muelles elásticos desempeñaron un papel importante en este proyecto de investigación, cuyos resultados fueron publicados en la revista Nature Communications el pasado mes de diciembre. Después de observar anillos hipercurvados de distintos tamaños y materiales, los investigadores encontraron una familia de curvas con una descripción matemática bastante simple que, en su opinión, constituiría un buen modelo para las formas que estos anillos hipercurvados toman en el espacio.

Utilizaron aros fabricados con partes de muelles de plástico para realizar mediciones precisas y encontraron que las curvas que habían predicho se ajustaban a lo que observaban en los aros de los muelles de plástico. «Nos sorprendió mucho», afirma Alain Jonas, científico de materiales de la Universidad Católica de Lovaina, que dirigió la investigación. «Es una de esas ocasiones en las que uno idea una posible solución y es justo la correcta».

El estudio incluye unas indicaciones eficaces para plegar tiendas automontables y otros anillos hipercurvados, tal como se muestra en la imagen. Para plegar un anillo en tres aros, coloque sus manos en dos extremos opuestos del anillo. Mientras las sube, acerque una a otra y tome ambos lados en una sola mano. Utilice la que queda libre para presionarlos hacia abajo y uno hacia el otro con el objetivo de lograr la forma de silla de montar. Empuje un lado sobre el otro, tanto por la parte superior como por la inferior, y junte los tres aros.

La propuesta difiere del enfoque que suele elegir la gente. Requiere más energía al inicio, pero en conjunto utiliza menos. «No resulta muy intuitivo», señala Jonas, «pero es lo que requiere la física del problema». Después de realizar la investigación, tomó prestada la tienda de campaña de un amigo para practicar la técnica que él y sus colaboradores habían desarrollado. Fue un éxito.

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