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1 de Enero de 1988
Física

Radiación de sincrotrón

Un haz filamentoso de electrones vibra a través de una hilera de imanes de un anillo de almacenamiento y produce la luz ultravioleta y los rayos X más intensos del mundo. Esa radiación abre una nueva era para la ciencia.

Veinte años atrás no había más de cincuenta personas en todo el mundo que aprovecharan una clase peculiar de radiación electromagnética generada en aceleradores circulares de electrones. La radiación, intensa y altamente polarizada, contiene un amplio espectro continuo de longitudes de onda. A pesar de ello, por aquel entonces se consideraba en general como un engorro, pues representaba una "pérdida" de energía que hacía difícil y costoso impulsar los electrones a energías cada vez mayores. Quienes recurrían a ella debían realizar sus investigaciones en programas "parásitos", que utilizaban cualquier radiación generada en los experimentos de física de partículas elementales.
Las cosas han cambiado. La radiación de sincrotrón, de ella se trata, constituye hoy un recurso científico y tecnológico único. Cubre longitudes de onda que van desde el infrarrojo hasta las regiones de rayos gamma del espectro electromagnético; es, con mucho, la radiación continua más potente en las regiones espectrales ocupadas por la luz de vacío ultravioleta (VUV) (así llamada porque sólo en el vacío se propaga hasta distancias significativas) y los rayos X. Dicha radiación presenta una ventaja adicional: es pulsante, colimada y parcialmente coherente. El hecho de que todas estas propiedades se encuentren en la radiación de una misma fuente convierte a la radiación de sincrotrón en un instrumento de análisis muy versátil para la investigación básica y aplicada en física, química, biología y sus múltiples ramificaciones.

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