Los revolucionarios puentes de Robert Maillart

El ingeniero suizo Robert Maillart construyó algunos de los mayores puentes del siglo XX. Sus proyectos resolvieron con elegancia el problema básico de cómo soportar cargas enormes con arcos esbeltos.
Los puentes de ferrocarril fueron las estructuras que simbolizaron el siglo xix. Las correspondientes del siglo xx han sido los puentes de carreteras y de autopistas. La invención del automóvil despertó en el mundo civilizado una demanda irresistible de carreteras pavimentadas y de puentes aptos para el tránsito de vehículos. Pero coches y camiones necesitan puentes de un tipo muy distinto que las locomotoras. Por la mayoría de los puentes de carretera circulan cargas más ligeras que por los de las vías férreas y su trazado admite curvas pronunciadas y empinadas pendientes. Para atender a estas nuevas necesidades fueron muchos los ingenieros que comenzaron a utilizar un nuevo material de construcción: el hormigón armado, que incorpora barras de acero empotradas. El maestro de este nuevo material fue Robert Maillart, ingeniero de estructuras, quien proyectó algunos de los puentes más originales y de mayor repercusión de la era moderna.
Nacido en Berna en 1872, Maillart estudió en el Instituto Politécnico Federal de Zurich. Ya en los comienzos de su carrera ideó un método exclusivo para el proyecto de puentes, edificios y diversas estructuras de hormigón. Rechazaba el complejo análisis matemático de cargas y esfuerzos que ensalzaban la mayoría de sus contemporáneos, al tiempo que evitaba el enfoque decorativo adoptado por muchos constructores de puentes de aquella época. Se resistía a imitar estilos arquitectónicos y a añadir detalles meramente ornamentales en sus proyectos. Maillart poseía una gran intuición para crear formas nuevas que resolvieran los problemas clásicos de la ingeniería. Y como trabajaba en un terreno muy reñido se planteó la economía como uno de sus objetivos. De hecho ganó muchos concursos de proyecto y construcción por lo razonable del precio de sus estructuras, situado a menudo por debajo de las ofertas de sus rivales. Podremos entender mejor su técnica si examinamos con detalle las obras que mejor representan tan novedoso concepto.

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