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Escarabajos cornudos

Los formidables apéndices de estos insectos parecen destinados a atravesar o a pellizcar a un adversario. En realidad, la mayoría de estos cuernos se utilizan como palanca para levantar a un rival de la misma especie.

Durante la visita del H. M. S. Beagle a Chile, uno de los animales más curiosos que Char­les Darwin encontró fue el ciervo vo­lan­te de vivos colores Chiaso­gnalt­hus grandti. Los machos de esta especie tienen unas mandíbulas muy alargadas (que se parecen vagamente a las astas de un venado), cuya configu­ración en forma de pinzas sugiere que les sirven de armas. Sin embargo, cuando Darwin sostuvo en su mano a uno de estos escarabajos descubrió que dichos cuernos no podían pellizcarle la piel con fuerza suficiente para causarle dolor. Si los cuernos no servían como armas para pellizcar a los adversarios, ¿cuál era su función? Esta pregunta plantea un rompecabezas evolutivo que ha desconcertado a los biólogos a lo largo de más de un siglo.

En muchas especies distintas de escarabajos se encuentran cuernos de una gran variedad de formas y tamaños. ¿De qué manera evolucionaron los escarabajos cornudos? Para expresarlo de otro modo, ¿qué ventaja selectiva confieren los cuernos? Andando el tiempo, Darwin llegó a la conclusión de que los cuernos servían para impresionar a las hembras, que presumiblemente elegían por pareja a aquellos machos que los tienen más complicados o mayores. Más recientemente, algunos biólogos han su­pues­to que estas estructuras funcionan como armas, aumentando la capacidad reproductora de los escarabajos que las poseen a través de su papel en la lucha intraespecífica. Y otros han sugerido que los cuernos sirven de utensilios excavadores, como defensa contra los depredadores o, simplemente, como un depósito del exceso de peso corporal.

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