Plásticos más fáciles de reciclar

El plástico de segunda generación no suele poderse usar para fabricar nuevos envases. Acaban de descubrir una forma de fabricar botellas de plástico que aumentaría las posibilidades de reciclado.

John Block, Getty images

La mayoría de las botellas de plástico que se tiran a la basura pueden reciclarse (las que llevan impreso el número uno dentro de una flecha triangular). Sin embargo, el plástico de segunda generación no suele poderse usar para fabricar nuevos envases. Acaban de descubrir una forma de fabricar botellas de plástico que aumentaría las posibilidades de reciclado.

El problema con los envases de termoplástico de tereftalato de polietileno (PET, según sus siglas en inglés) es que la fabricación suele precisar catalizadores de óxidos o hidróxidos metálicos. Estos catalizadores permanecen en el material reciclado y lo van debilitando, haciendo que no resulte práctico reutilizarlo para obtener una tercera generación de envases. En su lugar, el PET de segunda generación se usa para aplicaciones menos exigentes, como alfombras y relleno fibroso para abrigos y sacos de dormir. O se tira a la basura. En los EE.UU., casi veinticuatro mil millones de contenedores de plástico para bebidas se han incinerado, se han utilizado a modo de rellenos para obras o simplemente se han tirado en vertederos durante el primer trimestre del año, según el Instituto para el Reciclaje de Envases de Culver City, California, una entidad sin ánimo de lucro.

Un equipo del Centro de Investigación Almaden de IBM, en San José, California, y de la Universidad de Stanford, informa, en el número del 16 de febrero de la revista Macromolecules, que ha creado una familia de catalizadores orgánicos que podría utilizarse para hacer que los plásticos sean totalmente biodegradables y reciclables. Dichos catalizadores pueden competir incluso con los catalizadores basados en metales, que son muy activos, mientras que añaden la ventaja de ser inocuos para el entorno. Según los autores del estudio, quizá podría desarrollarse un método de reciclaje que dividiera los polímeros en sus monómeros constituyentes, para así reutilizarlos.

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