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Parásitos marinos afectados por los huracanes

Las grandes perturbaciones revuelven y homogenizan las poblaciones de pequeños crustáceos parásitos de peces.

Gnátido parásito. [MATTHEW NICHOLSON]

Poco después de que unos investigadores concluyesen la temporada de trabajo de campo en las aguas turquesas que separan las islas Vírgenes de Puerto Rico en 2017, una cadena de potentes huracanes devastó los lugares de estudio y los laboratorios. Esto supuso un grave contratiempo para el equipo y su labor sobre unos pequeños crustáceos parásitos poco conocidos llamados gnátidos, cuyas larvas se aferran a los peces marinos para nutrirse de sangre.

Pero la fatalidad también brindó una oportunidad singular para estudiar el impacto de los grandes huracanes en las poblaciones de animales marinos, señala el ecólogo molecular Juan Andrés Pagán, estudiante de posgrado en la Universidad de Oporto y autor principal de un estudio recientemente publicado en Scientific Reports. Desde 2013, el equipo, autodenonimado Gnathiid Gnation («Gnación Gnátida»), ha recolectado cada año una especie habitante de los arrecifes coralinos y nombrada en honor de Bob Marley (Gnathia marleyi). Tras el paso de los huracanes, volvieron a recoger más especímenes. Desafiaron a las medusas y a los tiburones para instalar trampas para los gnátidos, de hábitos eminentemente nocturnos.

En su nuevo estudio se secuenció el ADN de los ejemplares obtenidos en muestras recolectadas en varios lugares antes y después del paso de los huracanes, que constituyeron la más potente serie de temporales consecutivos que ha azotado la región en décadas. «Pudimos comprobar con bastante certeza que, antes de los huracanes, esas poblaciones eran estables», explica Pagán, lo cual significa que los parásitos permanecían en las mismas zonas aisladas, año tras año.

Después de las tormentas, las cosas cambiaron.

Los gnátidos no son grandes nadadores, no recorren largas distancias. En condiciones normales vagan por áreas pequeñas, a semejanza de otros invertebrados, como los crustáceos y los moluscos. Pero gracias a los huracanes de 2017, G. marleyi recorrió distancias inusualmente largas, superiores a 250 kilómetros en algunos casos. Los investigadores comprobaron que ese desplazamiento había provocado una mezcla de poblaciones, que dio como resultado una homogeneidad genética más acusada en ellos, explica el director del equipo Paul Sikkel, ecólogo marino de la Universidad Estatal de Arkansas y coautor del estudio. «Los huracanes lo homogeneizaron todo. La diversidad aumentó a escala local, pero el conjunto [de las poblaciones] devino más uniforme porque todo se había revuelto», aclara Sikkel. Esta podría ser la primera prueba inequívoca de base genética de que los huracanes influyen en la diversidad genética de una especie marina, afirma.

«Para mí, el quid de la cuestión radica en el cambio climático», afirma Richard Aronson, biólogo marino del Instituto de Tecnología de Florida, que no ha participado en el estudio. Si, como anuncian las predicciones, la intensidad de los huracanes sigue aumentando, la uniformidad genética podría acentuarse en algunos animales marinos que de otro modo permanecerían en poblaciones aisladas, afirma Aronson. Esto reduce las posibilidades de que las poblaciones periféricas se segreguen y se conviertan en especies nuevas, añade.

Los autores también están investigando si estos parásitos hematófagos transmiten microbios nocivos a los peces. De ser así, opina Sikkel, el estudio ilustraría el riesgo que el paso de los futuros huracanes de gran magnitud supondría para la aparición de infecciones transmitidas por parásitos.

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