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Archaeopteryx

Antaño mal clasificado e, incluso, considerado un fraude, Archaeopteryx sigue constituyendo una rica fuente de información sobre la evolución del vuelo en las aves.

Con el cuerpo y la cola propios de un reptil y las plumas y alas de innegable aspecto aviar, Archaeopteryx proporciona a los paleontólogos la prueba más concluyente de que las aves evolucionaron a partir de los reptiles. De este animal prehistórico, del tamaño de una paloma, sólo se conocen seis esqueletos fósiles y la impresión de una pluma suelta; a pesar de su escasez, los paleontólogos han podido extraer de estos ejemplares una gran riqueza de información. Desde su descubrimiento, hace ya más de un siglo, Archaeopteryx ha sido objeto de acaloradas discusiones entre partidarios y críticos de la teoría de la evolución darwinista. Sin embargo, Archaeopteryx ha defendido tanto su propia reputación como la teoría de la evolución, frente a todos los desafíos, incluso contra las recientes acusaciones de fraude.

En 1985 el astrónomo británico Fred Hoyle declaró que el ejemplar de Archaeopteryx que existe en el Museo Británico de Historia Natural era una falsificación. Afirmaba que alguien había creado el espécimen aplicando, sobre un esqueleto fosilizado de Compsognathus —pequeño dinosaurio del grupo de los terópodos—, una capa fina formada por una mezcla de material de revestimiento y roca pulverizada; posteriormente, habría realizado sobre esta capa impresiones con plumas. Hoyle y sus colegas sugirieron también que los demás fósiles de Archaeopteryx o eran falsificaciones o, en realidad, no mostraban impresiones de plumas. Archaeopteryx no tardó en convertirse, para los ingleses, en "el pollo de Piltdown".

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