Los superfluidos del 3He

Las curiosas propiedades de este líquido a temperaturas del milikelvin nos muestran el funcionamiento, a escala macroscópica de la mecánica cuántica. Si descendiéramos al nanokelvin podríamos hallar líquidos más extraños.

A buen seguro, las elevadísimas temperaturas que imperaban al inicio del universo quedarán siempre fuera del alcance de los mayores aceleradores de partículas. Por contra, los investigadores de física de bajas temperaturas sí han superado, y en mucho, la naturaleza. En los 15.000 millones de años que han transcurrido desde la gran explosión, ningún punto del universo conoció una temperatura por debajo de los tres kelvin (la temperatura del fondo cósmico de microondas); en los laboratorios, sin embargo, se han alcanzado temperaturas del orden del nanokelvin y picokelvin. Los fenómenos que se presentan a tales temperaturas, nuevos para los físicos, no han sucedido nunca en la historia del cosmos.

De cuantos fenómenos insólitos se ponen de manifiesto a temperaturas ultrabajas, quizás el más espectacular sea la superfluidez —el movimiento de un fluido sin rozamiento— y su análogo electrónico, la superconductividad. La superfluidez del 4He líquido se conoce desde 1938. En 1972, Douglas D. Osheroff, Robert C. Richardson y David M. Lee, de la Universidad de Cornell, encontraron que también el 3He, otro isótopo raro, podía tornarse superfluido. El estudio de las propiedades de esa nueva clase de materia ha constituido el tema central de la física de temperaturas ultrabajas a lo largo de los últimos quince años.

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