La realidad a la luz de los números

De la información al contexto: un polifacético viaje a través de las cifras para comprender mejor el mundo en que vivimos.

Los números no mienten, Vaclav Smil

LOS NÚMEROS NO MIENTEN
71 HISTORIAS PARA ENTENDER EL MUNDO
Vaclav Smil
Debate, 2021
336 págs.

Vivimos en la era de los grandes conjuntos de datos. La cantidad de información y estadísticas de la que disponemos hoy en día es simplemente abrumadora y no para de crecer. Esta tendencia se ha visto estimulada por las continuas mejoras en nuestra capacidad de almacenar y procesar datos, así como por el uso creciente de dispositivos que los generan y transmiten (como nuestros teléfonos móviles) o por nuestra actividad en Internet. Se estima que, de media, cada uno de los cerca de 8000 millones de habitantes de nuestro planeta genera cada segundo 1,7 magaoctetos de información. Los datos son también cada vez más importantes a la hora de tomar decisiones de gran calado social, político y económico. Buena muestra de ello la ha proporcionado la pandemia actual, ya que las cifras sobre contagios, fallecidos y ocupación de camas en las unidades de cuidados intensivos no es solo lo primero que vemos al abrir un periódico o ver un informativo en la televisión, sino que determinan si las escuelas o los comercios permanecerán abiertos, si podremos visitar a familiares y amigos o si podremos viajar durante nuestras próximas vacaciones.

Con semejante cantidad de datos a nuestra disposición, cabría esperar que tanto nuestra comprensión del mundo como las decisiones que tomamos estuvieran guiadas en todo momento por la mejor información disponible. No es objeto de esta reseña discutir por qué lamentablemente esto no siempre ocurre, pero sí hablar sobre un libro que pretende ilustrarnos y convencernos de la relevancia de los números para entender el mundo.

Los números no mienten es una de las últimas obras de Vaclav Smil, un reconocido profesor emérito de la Universidad de Manitoba que lleva varias décadas estudiando y divulgando sobre cuestiones fundamentales para la sociedad, desde la producción de alimentos y las innovaciones tecnológicas hasta las fuentes de energía o la evolución del entorno natural. A lo largo de 71 capítulos, que son una recopilación de las columnas mensuales que durante años ha publicado en la revista de ingeniería IEEE Spectrum (junto con alguna nueva), Smil nos invita a sumergirnos en el fascinante mundo de los números y las estadísticas para comprender y poner en contexto aspectos clave de nuestro mundo y la evolución de la sociedad.

Agrupados en siete grandes bloques (personas, países, máquinas, energía, transporte, alimentos y medioambiente), estos breves capítulos, de entre 3 y 5 páginas cada uno, tratan cuestiones de lo más variopintas: desde si  existe una excepcionalidad estadounidense hasta las personas necesarias para construir la Gran Pirámide de Guiza, pasando por el ritmo de las transiciones energéticas, el desperdicio alimentario global o la eficiencia de las calefacciones domésticas.

Con un lenguaje sencillo y muy ameno, y ayudado por un sinfín de ejemplos, gráficas y datos —muchos de ellos francamente curiosos—, el autor nos ayuda a conocer mejor cómo somos y cómo hemos cambiado en épocas recientes o cómo nos alimentamos, nos movemos e impactamos sobre el entorno natural. El lector encontrará en estas páginas respuestas a un buen número de preguntas interesantes y curiosas. Resulta difícil seleccionar alguna, pero si desean saber por qué se crían tantos pollos, si pesamos más las personas que habitamos la Tierra o las vacas que criamos, o si nuestro teléfono es más perjudicial para el medio que nuestro coche, ya saben qué leer.

A partir de las pruebas que proporcionan los datos, Smil desafía muchos de nuestros prejuicios y nos invita a reflexionar sobre cuestiones fundamentales para la sostenibilidad de nuestras sociedades. Entre ellas, la imperiosa necesidad de abordar nuestro sistema de producción, distribución y consumo de alimentos (que en términos globales despilfarra alrededor de un tercio de todo lo que produce cada año) y el fenomenal reto que supone sustituir los combustibles fósiles por fuentes de energía renovables.

Los números no mienten es una joya para todas las personas curiosas y un libro tan ilustrativo como entretenido, una virtud que no resulta fácil de encontrar en ensayos de esta naturaleza. Es también de agradecer su detallado índice, el cual facilitará la búsqueda de temas, datos y nombres una vez leída la obra. Esta contiene también bibliografía adicional para profundizar en las cuestiones tratadas en cada capítulo, si bien no incluye las referencias de todos los estudios que se mencionan en el texto, lo que impide identificar y consultar esos trabajos para contrastar o ampliar la información. Otro aspecto mejorable es que no se proporcionen las fuentes concretas de las distintas figuras incluidas en la obra, las cuales son el corazón de la misma. También aquí, la adición de las fuentes permitiría ampliar la información sin que el libro perdiera un ápice de su legibilidad e interés para el gran público. La enorme variedad de los temas tratados y la brevedad de los capítulos hacen que el texto resulte algo heterogéneo y que unos capítulos estén mejor cerrados que otros. Y aunque esto no suponga un problema en sí, el tratamiento de algunos temas decididamente complejos se le quedará corto a más de un lector. Con todo, hay también que aplaudir al autor por ser capaz de condensar tanta información relevante en tan poco espacio.

Una de las principales lecciones que podemos extraer de Los números no mienten es la necesidad de poner en contexto los datos; ya que, como bien recuerda el autor al comienzo del libro, «para entender lo que ocurre realmente en nuestro mundo debemos situar los números en los contextos adecuados». Esto es algo que Smil ha conseguido hacer magistralmente y que cobra particular relevancia en momentos como los actuales. Hoy en día estamos expuestos continuamente a información, estadísticas, medias verdades y realidades alternativas, y la inmediatez y brevedad de los mensajes que se lanzan en las redes sociales favorecen que las cifras se saquen de contexto con demasiada frecuencia.

Nos encontramos, pues, frente a un ensayo muy recomendable para todos aquellos interesados en conocer mejor cómo es nuestro mundo y cómo hemos llegado hasta aquí. Los números no mienten proporciona también muchos elementos (¿o más bien deberíamos decir números?) para reflexionar sobre nuestro futuro y los retos que nos aguardan. Como bien nos dice Smil, los números no mienten, pero ¿estamos utilizando la verdad que transmiten para solucionar los principales problemas que nos afectan? Una pregunta para la que este reseñador no tiene una buena respuesta y que bien podría ser un tema digno de su próximo libro.

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