Oficina de Patentes y Marcas Registradas de EE.UU.

La ketamina, el rohipnol y el gammahidroxibutirato (GHB) son drogas de las que se llama «de violación en la cita»: hacen que las víctimas no se resistan y sean vulnerables ante un asalto sexual. Para detectar más fácilmente estos compuestos en una bebida, George Murray, científico jefe de Raptor Detection Technologies, y sus colaboradores se han valido de la química de polímeros.

La patente número 8.241.575 describe un dispositivo fino y hueco forrado con estructuras poliméricas que albergan, en cavidades que se complementan con las moléculas de la droga (técnica que recibe el nombre de «impresión molecular»), versiones de estas marcadas con tinte. Cuando se introduce el tubo en una bebida adulterada, el líquido asciende por capilaridad y las moléculas marcadas con tinte se intercambian con las de la bebida. En una muestra con resultado positivo, la bebida que hay dentro del tubo cambia rápidamente de color. El nuevo color va subiendo por la caña; la persona que iba a bebérsela queda así alertada. El método de Murray construye pieza a pieza las unidades del polímero; se consigue de esa forma un control exacto sobre el número de lugares de enlace químico dentro del dispositivo. Las disoluciones con más moléculas de la droga harán que el tinte se desplace hasta una altura mayor dentro del tubo: la altura a la que llega el cambio de color responde a la concentración.

El método vale también para detectar otros productos químicos; basta con integrar la molécula de que se trate en la estructura plástica. La empresa para la que trabaja Murray, que ya comercializa polímeros con impresión molecular como detectores de explosivos, posee la licencia de fabricación del dispositivo que previene violaciones.

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