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El sistema de huida de la cucaracha

¿Cómo evade este insecto el golpe de una persona o la acometida de un sapo? Los mecanismos de los que se vale constituyen un modelo simplificado de los que rigen en formas de conducta desarrolladas por especies más complejas.

La dueña de la casa observa que la cucaracha del estante de la cocina es una experta en librarse de un zapatillazo mortal. El naturalista observa que la cucaracha del suelo del bosque escapa las más de las veces al latigazo de la pegajosa lengua de un sapo. ¿Cómo inicia y controla el siste­ma nervioso del insecto tales comportamientos? En última instancia, una pregunta de este tipo puede llevarle a uno a especular acerca de la base neuronal del comportamiento de animales más complejos, sin excluir al hombre. Pero intimidados por la complejidad del cerebro humano, muchos investigadores se han sentido atraídos por sujetos experimentales mucho más simples: crustáceos, moluscos e insectos. Estos animales tienen relativamente pocas neuronas, o células nerviosas, y mu­chas de ellas son grandes y recono­ci­bles una a una. Ello nos permite de­terminar, a veces, el papel que cada neu­rona desempeña en un acto concreto, importante información que es casi imposible de obtener en estudios del cerebro de mamíferos.

Veamos un ejemplo de las técnicas empleadas en tales experimentos: el investigador pincha una neurona con un electrodo introducido en una mi­cropipeta de cristal y registra las se­ñales de voltaje que se generan en la membrana de la célula. Un tipo de señal es el potencial de acción, diferencia de potencial o voltaje que se propaga a lo largo de un axón (la fibra larga de la neurona) y sirve para la comunicación a larga distancia en el sistema nervioso. Pueden también registrarse potenciales sinápticos, las diferencias de potencial que se generan localmente en una sinapsis, o pun­to de comunicación funcional entre dos neuronas.

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