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1 de Febrero de 2003
Zoología

Los insectos: un éxito de la evolución

Los insectos han conocido tres grandes explosiones evolutivas que condujeron, consecutivamente, al desarrollo de las alas, la metamorfosis y la vida en sociedad. Representan el 85 por ciento de la diversidad animal.

A mediados del Cretácico, hace 96 millones de años, un miembro de la familia Aeschnidiidae patrulla por la superficie de un río. Este pariente próximo de las libélulas actuales es uno de los últimos representantes de su grupo, típico del Jurásico. Sus antepasados aparecieron en los bosques de coníferas del Jurásico superior, y se adornaron con alas rayadas, lo que les permitió pasar inadvertidos en el claroscuro del sotobosque. Sin embargo, esa ventaja acabó por perder importancia. Gracias a sus flores chillonas y olorosas, y a sus semillas rodeadas de un fruto, unos vegetales nuevos invadieron la Tierra. Con ellos, aparecieron millones de nuevas especies de insectos, volando de flor en flor, organizándose en sociedades, escalando por las largas hojas de los nuevos árboles, identificándose con ellas... Nuestro Aeschnidiidae hace una pausa en la hoja de una encina, pero no repara en el cuerpo en forma de ramilla de uno de los nuevos insectos. Voraz, la mantis religiosa proyecta sus poderosas patas anteriores sobre el Aeschnidiidae antes de empezar a degustarlo...

Los insectos fósiles están poco estudiados. En todo el mundo, un centenar escaso de investigadores se consagra a la paleoentomología. Por cada entomólogo que ha de habérselas con millones de especies de insectos actuales y fósiles, hay unos 20 paleontólogos de vertebrados que estudian unos pocos miles de especies de dinosaurios o de mamíferos.

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