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Chasquidos de la lengua

Ultrasonidos para codificar idiomas en peligro de extinción.
MORGUEFILE.COM
Amanda Miller sostiene un dispositivo cilíndrico bajo la barbilla de una anciana de Upington, en Sudáfrica. «Hable», pide Miller en la lengua nativa de la mujer, el idioma N|uu (la barra en el nombre de estos idiomas representa un chasquido consonántico, una clase de fonemas inexistente en nuestras lenguas). A medida que la mujer pronuncia las palabras, una pantalla muestra el movimiento de su lengua. La obtención de esas imágenes se basa en el empleo de ultrasonidos: desde hace un tiempo, los expertos investigan los idiomas en peligro de extinción con la misma técnica que usan los ginecólogos para seguir un embarazo.
En el estudio de la fonética resulta esencial conocer los movimientos de la lengua al hablar. Miller, profesora visitante en la Universidad estatal de Ohio, se encuentra entre los aproximadamente 40 lingüistas de todo el mundo que recurren a los ultrasonidos para sus investigaciones. La técnica, accesible a los lingüistas desde el año 2000, es una de las pocas que lo logran. La resonancia magnética no sirve, puesto que resulta demasiado lenta. En el pasado se emplearon rayos X y dispositivos electrónicos adheridos a la lengua, pero los rayos X exponían al sujeto a radiaciones perjudiciales y las sondas electrónicas eran poco prácticas. Diana Archangeli, profesora de lingüística en la Universidad de Arizona, explica que los probandos se ponían nerviosos si debían hablar con un pequeño aparato pegado a la lengua. En 2004, Archangeli también comenzó a trabajar con ultrasonidos.

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