Satélites hiperespectrales

Un nuevo satélite distingue con gran precisión los materiales presentes en la superficie terrestre.

Imagen de la Tierra captada por la segunda generación de satélites Meteosat, el 23 de marzo de 2022. [EUMETSAT/ESA]

En breve, un nuevo instrumento permitirá analizar con exquisito detalle la superficie de la Tierra, desde el estado del suelo y las plantas que crecen en él hasta los pormenores de la dispersión urbana. La pasada primavera, un cohete Falcon 9 de la compañía SpaceX despegó de Florida para poner en órbita el satélite alemán EnMAP (Programa de Cartografía y Análisis Ambiental), que ha costado 300 millones de euros. A partir de otoño, los expertos en teledetección de todo el mundo podrán solicitar que el aparato apunte a objetivos concretos mientras orbita alrededor del planeta de polo a polo. «Estamos entusiasmados», comparte la investigadora principal de EnMAP, Sabine Chabrillat, científica de la Tierra en el Centro Alemán de Investigación de Geociencias de Potsdam y la Universidad Leibniz de Hannover. «Tenemos plena confianza en que obtendremos datos de gran calidad.»

EnMAP forma parte de la próxima generación de misiones «hiperespectrales», que pretenden cubrir un gran vacío en el campo de la detección remota. En comparación con las cámaras ordinarias o multiespectrales, los sensores hiperespectrales registran un intervalo mucho más amplio del espectro electromagnético, captando las longitudes de onda características reflejadas por diversos materiales. Si bien hay otros satélites que estudian la dispersión urbana desde el espacio, estas huellas espectrales podrían revelar, por ejemplo, qué parte de ella se debe a las viviendas o al asfalto. Y donde otros satélites detectan una proliferación de algas tóxicas, los datos hiperespectrales permiten identificar las especies de fitoplancton responsables. «Nuestra comprensión de la biodiversidad en el mundo mejorará de forma sustancial», opina Susan Ustin, directora del Centro de Tecnologías Espaciales y Teledetección de la Universidad de California en Davis, que no participa en la misión.

Chabrillat se muestra impaciente por analizar el suelo de la Tierra, que sufre cada vez más daños como resultado de la agricultura industrial y el cambio climático. La tierra produce alimentos y almacena carbono, pero controlar su salud global supone un reto. «Nos falta una evaluación del estado actual de nuestros suelos», señala. «¿Están degradados? ¿Cuánto? ¿Dónde se encuentran los focos de la degradación?». EnMAP ayudará a responder estas preguntas de un vistazo.

Los científicos son conscientes del potencial de las imágenes hiperespectrales desde los años ochenta, pero ha habido pocas misiones. «Los gestores de la NASA no confiaban en que un proyecto satelital capaz de abordar múltiples cuestiones ecológicas y científicas recibiera financiación, alegando que una misión que actuara a modo de navaja multiusos no llegaría a despegar», explica Elizabeth Middleton, científica de la misión de demostración hiperespectral EO-1 de la NASA, que operó entre los años 2000 y 2017. Pero esas ideas han cambiado. «Dada la mayor preocupación por el cambio climático y la resiliencia a este, ha aumentado la demanda de información ambiental precisa», añade Ustin.

Los datos de libre acceso de EnMAP complementarán las observaciones de otras misiones, como el satélite de demostración italiano PRISMA, que se lanzó en 2019. Y tanto la NASA como la Agencia Espacial Europea pretenden llevar a cabo grandes misiones hiperespectrales antes del final de esta década para ampliar aún más nuestra visión de la superficie del planeta.

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