Un genio adicto al pensamiento

Un recorrido por los campos del saber a los que contribuyó el polímata John von Neumann.

[Penguin, 2021]

 

The man from the future:
The visionary life of John von Neumann

Ananyo Bhattacharya
Penguin, 2021

 

La historia de la ciencia es, en gran medida, una historia de especialización. Aunque la revolución científica introdujo metodologías específicas (como la matematización y el experimento) para el estudio de los fenómenos naturales, estos siguieron formando parte de los intereses generales del filósofo hasta el siglo xviii. Así, mientras inauguraba la filosofía moderna con la duda metódica, Descartes también enunciaba el principio de inercia, formulaba la geometría analítica y postulaba un universo lleno de una sustancia cuyos vórtices mantenían a los planetas girando alrededor del Sol. Sin embargo, la filosofía natural se iría desgajando poco a poco de la filosofía para dar lugar a la física, mientras que los matemáticos acabarían singularizándose por una actividad cada vez más independiente de posibles aplicaciones a otras ramas del conocimiento.

La tendencia a la especialización que propició el nacimiento de las distintas ciencias naturales y las matemáticas como disciplinas autónomas operó también dentro de cada una de ellas. En sus Notas autobiográficas, Albert Einstein relata cómo, siendo estudiante en la Escuela Federal Politécnica de Zúrich, descuidó las matemáticas al ver que «estaban divididas en tantos campos especializados que cada uno de ellos podría consumir el corto tiempo de vida que nos es concedido». Y eso lo colocaba «en una situación parecida a la del asno de Buridán, que no puede decidirse por un montón de heno en particular». Su percepción de la física no era muy diferente, aunque en este caso aprendió pronto a concentrarse en las cuestiones realmente fundamentales.

El siglo xx aceleraría de manera extraordinaria la especialización que Einstein percibió tan claramente ya en sus albores. Es por ello por lo que, si la figura del polímata resulta fascinante en sí misma, lo es mucho más cuando surge en nuestra «era de las demarcaciones», como la ha denominado el historiador cultural Peter Burke. En The man from the future: The visionary life of John von Neumann, Ananyo Bhattacharya nos acerca a la figura de uno de estos polímatas contemporáneos, el matemático John von Neumann (1903-1957), un gigante intelectual que dejó una profunda impronta en matemáticas, física, computación, economía, e incluso en la geoestrategia de la Guerra Fría. El lector no debe esperar, sin embargo, una biografía al uso, centrada en las peripecias vitales o los logros científicos del protagonista. Como deja entrever su subtítulo, el libro es tanto un viaje por la vida y obra de Von Neumann como también —si no principalmente— un recorrido por aquellos campos del saber que ayudó a moldear.

Von Neumann perteneció a una prodigiosa constelación de científicos húngaros que eclosionó en la primera mitad del siglo xx y que incluye a Theodore von Kármán, Leó Szilárd, Edward Teller o Eugene Wigner. Nacidos en Budapest y formados en esa ciudad y más tarde en Alemania, las turbulencias políticas y sociales de la Europa de entreguerras los acabarían llevando a Estados Unidos. Así, tras haber iniciado su carrera académica en las universidades de Berlín y Hamburgo, Von Neumann se instaló en 1930 en Princeton, primero como profesor invitado de la Universidad y, desde 1933, como miembro permanente del recién creado Instituto de Estudios Avanzados.

Bhattacharya traza la vida de Von Neumann sobre el trasfondo de algunos grandes temas que fueron cautivando su atención en distintos períodos de su vida. Uno de ellos son las matemáticas puras, comenzando con la axiomatización de la teoría de conjuntos (sobre la que realizó su tesis doctoral) y continuando con la que probablemente es su mayor contribución al campo: el estudio de los anillos de operadores que hoy conocemos como álgebras de Von Neumann, así como la clasificación de un tipo particular de estas álgebras, los llamados factores.

El interés de Von Neumann por esas estructuras tiene su origen en la física y en la búsqueda de un fundamento matemático riguroso para la recién formulada mecánica cuántica. Pero su trabajo trascendió la cuestión crucial de articular un formalismo matemático para la teoría y dotarla de una estructura lógica, ya que en el proceso abordó y definió problemas centrales, como el de la medida de los observables. Tal y como nos muestra el libro, las ideas de Von Neumann determinaron el desarrollo posterior de la teoría cuántica, en especial en lo referente a los aspectos interpretativos.

Tras la entrada de Estados Unidos en la Segunda Guerra Mundial, Von Neumann no dudó en poner su talento al servicio del bando aliado, primero en el Laboratorio de Investigación Balística (BRL) y, más tarde, en el Proyecto Manhattan. La experiencia con explosivos de carga hueca que adquirió en el BRL fue clave para resolver el problema de cómo comprimir una esfera de plutonio en una masa crítica lo bastante rápido para evitar la predetonación. Las lentes de implosión que se construyeron a partir del diseño de Von Neumann se usarían en la prueba nuclear Trinity y en la bomba Fat Man, lanzada sobre Nagasaki.

La participación de Von Neumann en el programa nuclear norteamericano continuó tras el final de la guerra. El científico contribuyó tanto al diseño de nuevas armas —fue uno de los principales impulsores del desarrollo de la bomba de hidrógeno— como a la definición de la estrategia nuclear estadounidense, a través de su trabajo en la Corporación RAND y en la Comisión de Energía Atómica. En realidad, ambas actividades guardan una estrecha relación con otros dos de los temas clave que se tratan en el libro. Uno es la construcción de los primeros ordenadores digitales, consecuencia directa de la participación de Von Neumann en el diseño de la bomba de hidrógeno. Y es que dicha empresa requería una potencia de cálculo muy superior a la que se podía obtener con calculadoras mecánicas similares a las empleadas en el Proyecto Manhattan.

El segundo tema es la teoría de juegos, sobre la que Von Neumann había publicado en 1928 el que hoy se considera su artículo fundacional. Aunque, en años posteriores, la colaboración con Oskar Morgenstern le llevaría a centrarse en las aplicaciones a la economía, la Guerra Fría pondría de manifiesto la utilidad de la teoría de juegos en el análisis de cuestiones geoestratégicas. El libro describe de forma magistral las ideas de Von Neumann en este campo, tanto en su vertiente científica como en la política. También detalla las contribuciones de los miembros de la escuela surgida en torno a la Corporación RAND, que liderarían durante décadas el desarrollo de esa rama de las matemáticas aplicadas.

La parte final del libro está dedicada a una extensa presentación de los sistemas autorreplicantes no biológicos, tema que captó buena parte de la atención de Von Neumann en sus últimos años de vida. Como en otros pasajes, la narración se proyecta hacia el futuro, dando cuenta de desarrollos posteriores como el juego de la vida de John Horton Conway o el «nuevo tipo de ciencia» basada en los autómatas celulares que propuso Stephen Wolfram en los primeros años del presente siglo.

Además de una gran biografía, The man from the future es un sobresaliente trabajo de divulgación, un repaso a todo un abanico de temas asociados con el nombre de Von Neumann y que han permanecido como campos de investigación activos hasta el día de hoy. Bhattacharya nos ha obsequiado con un libro accesible y muy informativo donde el lector, a la vez que aprende sobre ciencia, tiene la oportunidad de asomarse a la personalidad y la mente únicas de uno de los grandes genios del siglo xx: el hombre que, en palabras del matemático Peter Lax, era «adicto a pensar».

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