Inflación en un universo de baja densidad

Las pruebas recabadas indican que el universo contiene menos materia y, por tanto, se expande con mayor celeridad, de lo predicho por la teoría inflacionaria. Un refinamiento del modelo, sin embargo, ofrece una explicación coherente de las observaciones.

La cosmología tiene reputación de ciencia difícil. Pero en muchos aspectos resulta harto más sencillo explicar el universo entero que entender un ser unicelular. A escala cósmica, donde estrellas, galaxias e incluso cúmulos galácticos son meros puntos, la materia se distribuye uniforme. Y está gobernada por la sola fuerza de la gravedad. Sobre esas dos observaciones básicas —la uniformidad a escala cósmica y el predominio de la gravedad— se asienta la teoría de la gran explosión, según la cual nuestro universo se halla inmerso en un proceso de expansión desde hace 12.000 millones de años más o menos. Pese a tan sencillos pilares, la teoría explica con notable coherencia la velocidad de recesión mutua entre galaxias, la concentración relativa de elementos ligeros, el tenue brillo de microondas del firmamento y la evolución general de las estructuras astronómicas. Diríase que la evolución del cosmos ni se inmuta con los avatares de sus componentes. Para desazón de biólogos, no podemos aplicar el mismo principio ni al más simple de los organismos.

Con todo, la teoría de la gran explosión no está exenta de paradojas. Veinte años atrás los cosmólogos resolvieron incómodas contradicciones incorporando ideas tomadas de la física de partículas. Así nació la teoría de la ''inflación''. Ahora, sin embargo, es ésta la que debe hacer frente a una crisis, provocada por observaciones recientes que contradicen su predicción en torno a la densidad media de materia en el cosmos. Se percibe que el universo quizá no sea tan simple como se le había imaginado. Debe elegirse entre admitir la existencia de una forma exótica de materia o energía, o bien añadir otro nivel de complejidad a la teoría de la inflación. En el artículo nos concentraremos en la segunda opción.

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