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  • Investigación y Ciencia
  • Septiembre 2011Nº 420

Control de enfermedades

El olfato de los mosquitos

Conocer el modo en que un mosquito localiza a una persona ayudaría a diseñar mejores trampas y repelentes para poner fin a la propagación de la malaria.

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Los mosquitos poseen un sentido del olfato sumamente refinado. Los que propagan la malaria en el África subsahariana se hallan dotados de un sistema extraordinario para localizar sangre humana. Atraídos por el olor y el sudor humanos, insertan con rapidez sus afiladas piezas bucales en la piel de las víctimas. Mientras se alimentan, su saliva transmite el parásito de la malaria a través de la herida. Con una simple picadura pueden cobrarse una vida.
Si se comprendiese mejor el funcionamiento del sistema olfativo del mosquito --el modo en que detecta los compuestos volátiles característicos de su fuente de alimentación--, podrían inventarse formas nuevas y más eficaces de camuflar esos olores o de interferir en el «radar» olfativo de los insectos para evitar las picaduras. En el mundo desarrollado las picaduras de los mosquitos suponen tan solo un incordio, pero en África y en otros lugares provocan, solo a causa de la malaria, casi un millón de muertes al año.
Nos contamos entre los numerosos investigadores empeñados en luchar contra la propagación de la malaria. Hemos realizado progresos fascinantes a la hora de desvelar el modo en que el mosquito Anopheles gambiae, el principal portador del parásito, detecta el olor de sus víctimas. Estos hallazgos están sugiriendo ideas para desarrollar repelentes y trampas que complementarían otras medidas defensivas, como los mosquiteros y una futura vacuna.

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