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1 de Enero de 2017
Historia de la ciencia

Hace 50, 100 y 150 años

Recopilación de noticias publicadas en Scientific American.
Por Daniel C. Schlenoff

1917: Sierras de contornear cortan obleas de hielo de un lago congelado para su venta o consumo personal. [SCIENTIFIC AMERICAN, VOL. CXVI, N.o 3, 20 de enero de 1917]

Enero 1967
La detección de mentiras en el mercado
«En los últimos años, los métodos de detección de mentiras y el mismo polígrafo han sido sometidos a una revisión a fondo y cada vez más crítica. Aunque el polígrafo se desarrolló como ayuda a la labor policial, ya hace tiempo que la iniciativa de los profesionales halló nuevas aplicaciones al instrumento, y más o menos desde 1950 está firmemente asentado en la industria y en los ámbitos del Gobierno. Son unas 500 las firmas comerciales de poligrafía. Muchas compañías contratan a expertos en ella no solo para investigar pérdidas específicas, sino también para tratar de identificar a los aspirantes a puestos de trabajo con antecedentes criminales, los alcohólicos, los homosexuales o aquellos que podrían mostrarse desleales a la empresa. Fuera del Gobierno federal, el uso del polígrafo sigue en gran medida incontrolado. Hasta ahora, solo Illinois, Kentucky y Nuevo México han adoptado leyes que requieren operadores de polígrafo autorizados.»

Agricultura asfáltica
«En un ingenioso esfuerzo para valorizar tierras infraproductivas, se están empleando productos del petróleo. En Libia, la Esso Research and Engineering Company acometió en 1961 la estabilización de cincuenta hectáreas de dunas rociándolas con crudo de baja calidad. En esas dunas no suele arraigar ni siquiera la vegetación propia del desierto, pero la empresa anuncia que el 80 por ciento de las plantas de semillero de eucalipto y acacia que había plantado en ellas han sobrevivido y ya son árboles de una altura media de 7,5 metros. El Gobierno libio ha contratado la estabilización de 1200 hectáreas más, acción que finalmente podría desembocar en la creación de un bosque nacional en un país desértico carente de árboles.»

 

Enero 1917
El lapso de atención
«¿A qué se debe que las películas de cine sean tan populares? ¿Cómo logran competir, codo con codo, con nuestras mejores obras teatrales? Es ciertamente difícil retener la atención de un público de ciudad durante los tres actos de un drama cuando la trama puede adivinarse en el primer acto. La modernidad reclama acciones abreviadas, y las obras cinematográficas son historias narradas de forma más o menos sinóptica. El argumento se despliega en el menor tiempo posible. Así pues, si una obra escénica requiere tres horas, en la pantalla las imágenes la narran en una hora, y con la misma eficacia. La única excepción se halla en las obras cuyo éxito depende de ingeniosos juegos de diálogo.»

Automóviles
«En el año recién terminado, EE.UU. ha producido más automóviles, tanto de pasajeros como comerciales, que durante cualquier otro período igual del pasado. El desarrollo de la mecánica del automóvil ha llegado a ese punto en que la mayoría de los vehículos incorporan los mismos principios esenciales. No importa si el motor es de seis o de doce cilindros o si el vehículo se vende por 500 o por 5000 dólares, porque las dimensiones de las partes y los mejores materiales para cada componente se conocen ya tan a fondo que, incluso en los autos más económicos, no se han identificado casi averías de motor ni de chasis a causa de fallos de diseño.»

Cosecha de hielo
«Una gran parte del hielo que al año se consume en este país nos viene de distancias de millas o de centenares de millas, de la superficie de algunos lagos de aguas mansas. Durante el invierno la recogida de hielo proporciona trabajo a todo un ejército de hombres, y si bien el tiempo frío inactiva muchas industrias y puestos de trabajo en los distritos rurales de nuestros estados norteños, también es cierto que la recogida de hielo brinda una lucrativa ocupación a los deseosos de trabajar.»

 

Enero 1867
La edad de las perforaciones
«La excavación de túneles de ferrocarril se está llevando a extremos sin límites. Incluso cuando un rodeo podría evitar una perforación, los ingenieros parecen hallar una singular gratificación en taladrar la tierra. Aparte del orgullo por la terminación de un gran trabajo, ¿no es posible que la clave del actual furor por los túneles esté en la fascinación de hurgar en lo misterioso y desconocido?»

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