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  • Investigación y Ciencia
  • Diciembre 1990Nº 171

Informe especial La gran extinción a debate

Geología

Una erupción volcánica

¿Qué dramático suceso mató, hace 65 millones de años, a la mayoría de las especies? El autor sostiene que fue una erupción generalizada.

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La misteriosa extinción en masa que tuvo lugar hace 65 millones de años la atribuyen unos a un impacto de un gran asteroide; otros, a una erupción volcánica. Ambas hipótesis suponen que las nubes de polvo y los cambios químicos que acontecieron en la atmósfera y en los océanos desencadenaron un efecto dominó que erradicó de la Tierra un amplio número de familias vegetales y animales. Las pruebas que aparecen en el registro geológico son, por lo general, compatibles con ambos modelos; el debate principal se ha centrado en cuán rápidamente ocurrieron las cosas. Existen nuevas pruebas que señalan que las extinciones en masa se produjeron a lo largo de decenas o incluso cientos o miles de años. Una duración de este orden se corresponde estrechamente con un episodio de violentas erupciones volcánicas que aconteció en la India en la época de la extinción en masa. Hay, además, otros episodios de extinción que han coincidido bastante con períodos de gran actividad volcánica.

Las divisiones convencionales de la historia geológica reflejan momentos de cambios biológicos y geológicos importantes. La extinción en masa de hace 65 millones de años define el final de la era Mesozoica, durante la cual los reptiles habían gozado de un extraordinario éxito evolutivo, y el comienzo de la era Cenozoica, en la que los mamíferos se hicieron dominantes. A causa de que el último período del Mesozoico es el Cretácico y el primero del Cenozoico es el Terciario, el momento de la extinción en masa más reciente recibe el nombre de límite Cretácico-Terciario, o límite KT.

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