THOMAS FUCHS

Las cucarachas provocan de ordinario sentimientos de repugnancia, no de alivio. Pero si alguien estuviera atrapado en un edificio derrumbado y los equipos de rescate enviasen una para encontrarlo, quizá la reacción sería otra.

Un grupo de investigadores ha aprovechado la asombrosa capacidad de supervivencia de las cucarachas de una forma que podría ayudar a los seres humanos que sufren los efectos de un desastre. Para dirigir los movimientos de estos insectos se les envían impulsos inalámbricos a las antenas. Puesto que las usan como sensores táctiles, su estimulación los lleva a sentir que hay un objeto que deben evitar y a moverse en dirección opuesta.

«Lo que hacemos es parecido a montar a caballo», afirma Alper Bozkurt, del departamento de ingeniería eléctrica e informática de la Universidad estatal de Carolina del Norte. Bozkurt y el doctorando Tahmid Latif presentaron su investigación el pasado mes de agosto en la 34.a Conferencia Internacional
de la Sociedad de Ingeniería para la Medicina y Biología del Instituto de Ingenieros Eléctricos y Electrónicos.

El equipo colocó dispositivos eléctricos a modo de mochilas en cucarachas gigantes de Madagascar. Cada mochila incluía un circuito impreso con un microcontrolador, un receptor de señales inalámbricas y una batería de ion de litio en polímero. Pequeños electrodos de acero inoxidable conectaban las placas a las antenas de las cucarachas. A los receptores de las mochilas se enviaban inalámbricamente impulsos eléctricos que estimulaban la antena derecha o la izquierda. En el futuro, estos insectos podrían llevar una cámara diminuta con la que los equipos de rescate buscarían supervivientes. Bozkurt y Latif ven en sus cucarachas una alternativa a los robots miniaturizados, que son muy difíciles de diseñar.

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