Moléculas de la matriz celular

Las proteínas del citoplasma crean una matriz muy estructurada, aunque cambiable, que afecta a la forma de la célula, a su división y movimiento, así como al transporte de vesículas y orgánulos. ¿Interviene en el metabolismo?

El citoplasma de la célula no es ninguna masa amorfa y gelatinosa donde anden diseminados el núcleo y el resto de los orgánulos. Antes bien, goza de una refinada estructura. Una matriz fibrosa de proteínas se extiende por el citoplasma entre el núcleo y la cara interna de la membrana plasmática, ayudando a definir la forma de la célula e interviniendo en la locomoción y división celulares. Conocida con el nombre de citoesqueleto, la matriz podría condicionar también el movimiento de los orgánulos del interior de la célula e incluso dejarse sentir en el metabolismo de ésta al aportar un marco tridimensional para los acontecimientos moleculares que constituyen los procesos vitales celulares.

Durante el siglo xix los microscopistas observaron ya fibras en el citoplasma de algunos tipos celulares. Más tarde se emplearon, entre otras, tinciones de plata para realzar en el microscopio óptico las fibras del citoesqueleto. En los años cincuenta y sesenta de nuestro siglo, la microscopía electrónica sacó a la luz tres sistemas distintos de filamentos del citoplasma. Estudios bioquímicos e inmunológicos más recientes han identificado el conjunto específico de proteínas que caracteriza a cada sistema de filamentos.

La morfología ultraestructural y la bioquímica corroboran y perfilan esos tres sistemas. Las fibras más delgadas son los microfilamentos, con una media de seis nanómetros de diámetro (milmillonésimas de metro); están formados por la proteína actina. Los rnicrotúbulos miden 22 nanómetros de diámetro y constan de tubulina. El diámetro de los filamentos intermediarios, el tercero de los sistemas, se sitúa entre siete y once nanómetros; según el tipo celular, varían sus proteínas constituyentes.

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