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  • Investigación y Ciencia
  • Agosto 2015Nº 467
Apuntes

Física

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La sala con el campo magnético más débil de la Tierra

Cinco cuestiones que podría resolver.

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Rara vez se festeja que algo sea «lo más débil» de su género. Este verano, sin embargo, han comenzado los experimentos en una sala que puede presumir de albergar el campo magnético más débil del planeta. Construida en la Universidad Técnica de Múnich, la estancia consigue reducir la intensidad del campo magnético ambiente hasta diez veces más que cualquier otra estructura fabricada antes. La actividad magnética que se registra en su interior es incluso menor que la que reina en el vasto vacío interplanetario. El blindaje de la cámara consta de varias capas de metales muy magnetizables, lo que evita que los campos penetren en el interior. Esas condiciones permiten llevar a cabo experimentos ultraprecisos sin apenas sufrir las interferencias causadas por la Tierra, los dispositivos electrónicos o el cuerpo humano, entre otros factores. El particular «silencio» de esta sala ofrece una oportunidad única para investigar cuestiones de todo tipo en física, biología y medicina.

1. ¿Por qué en el universo hay más materia que antimateria? Los físicos de Múnich intentarán determinar si el neutrón posee un pequeño momento dipolar eléctrico; es decir, si la carga eléctrica de sus quarks se distribuye o no de manera completamente uniforme. La observación de una asimetría de este tipo en una partícula subatómica podría ayudar a entender qué proceso inclinó la balanza del lado de la materia al inicio del universo.

2. ¿Existen los monopolos magnéticos? Si en el mundo hay partículas magnéticas con un solo polo, estas podrían atravesar el blindaje de la sala. Sin interferencias magnéticas de otro tipo, sería posible detectar su presencia.

3. ¿De qué está hecha la materia oscura? Los investigadores planean emplear la sala para buscar partículas de materia oscura de tipo axión. En caso de existir, estas podrían interaccionar muy débilmente con algunos átomos.

4. ¿Cómo emplean los animales los campos magnéticos para orientarse? Al criar organismos en un entorno con muy poca actividad magnética, tal vez sea posible averiguar si la orientación magnética constituye un rasgo aprendido o innato.

5. Magnetismo y salud humana. Un entorno sin apenas interferencias magnéticas permitiría llevar a cabo pruebas diagnósticas de gran precisión. Por ejemplo, distinguir el campo magnético del corazón de una mujer embarazada y el de su feto para buscar irregularidades.

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