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Riesgos de la edición genética

El uso de las herramientas de modificación genética en especies salvajes debe regularse si queremos evitar un daño irreversible a los ecosistemas.

ThinkstockPhoto/seamartini

La edición del genoma se ha convertido en un asunto candente después del gran interés que ha despertado el uso de la técnica CRISPR [véase «La edición genética, más precisa», por Margaret Knox; Investigación y Ciencia, febrero de 2015] para modificar embriones humanos. Como testigo del desarrollo de este avance, me preocupa la forma en que podría llegar a utilizarse. Pero no en el sentido en que el lector estará pensando.

Las cuestiones éticas que plantea la ingeniería aplicada a la línea germinal humana sin duda merecen consideración. Sin embargo, no deben distraernos de un problema mucho más acuciante: el creciente uso de CRISPR para corregir los genomas de poblaciones de animales salvajes. A menos que se regule y se contenga en el laboratorio, esta práctica entraña el potencial de alterar rápidamente ecosistemas de una manera perjudicial e irreversible.

Ya se ha utilizado CRISPR para modificar mosquitos y la mosca de la fruta Drosophila melanogaster. Y, en combinación con la técnica del «impulso génico» (gene drive), se ha visto que aumenta enormemente la eficacia para transferir modificaciones a la descendencia y a lo largo de la población. Una vez introducidos, los cambios genéticos se autopropagan; si se liberaran fuera del laboratorio, los efectos se extenderían con cada nueva generación y pronto estarían fuera de control.

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