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Hace 50, 100 y 150 años

Recopilación de noticias publicadas en Scientific American.
Por Daniel C. Schlenoff

1870: Fábrica de Relojes Waltham, en la vanguardia. [SCIENTIFIC AMERICAN, VOL. CXVII, N.o 23, 8 de diciembre de 1917]

1970
Hipótesis confirmada

«La travesía de quince días por el Pacífico que esta primavera ha realizado el DeSteiger, barco de investigación de la armada de EE.UU., ha rendido más pruebas acerca de que la corteza terrestre se compone de placas discretas a la deriva. El viaje aporta un ejemplo del hecho que predice la teoría: cuando tres placas oceánicas se separan, en el lecho marino aparece un área cuneiforme con su vértice en la triple juntura. La hipótesis de McKenzie-Morgan fue publicada en 1968; e impulsó a Kenneth S. Deffeyes, uno de los colegas de Morgan en Princeton, a calcular las dimensiones y la forma de la cuña triple esperable en la zona de las Galápagos. Deffeyes dirigió luego la expedición del DeSteiger y recogió los datos que demostraron la exactitud de la hipótesis.»

1920
Control de la malaria

«Entre los raros métodos de prevenir la incubación de las larvas de mosquito está el rociado de ríos y arroyos con queroseno o un crudo pesado clasificado comercialmente justo por debajo del fuelóleo. La operación se realiza con bombas rociadoras de mochila o mediante bidones de goteo. El alto precio del petróleo es un factor que debe tenerse en cuenta, pero un pequeño pueblo maderero del sur de EE.UU. aplicó con éxito esas medidas a un costo de 1,23 dólares per cápita. Las visitas de los médicos para tratar el paludismo se redujeron en un 70 por ciento respecto al año anterior.»

Competición automovilística

«La gran carrera internacional por la Copa Gordon Bennett tendrá lugar el 27 de septiembre en Francia, y pocas dudas caben de que el mundo entero se pasmará ante el arranque a todo gas de las máquinas competidoras. En esta próxima competición no se admitirán máquinas incapaces de superar largamente los 300 kilómetros por hora. Sería absurdo aceptar vehículos tan “lentos”. Una vez más, parece que toda máquina de potencia inferior a 250 caballos no tendrá sitio en la próxima carrera; sin duda presenciaremos máquinas con motores de potencias de hasta 600 caballos. Se rumorea que algunos contendientes europeos podrían emplear ¡motores de 1000 caballos!»

1870
Relojes modernos

«En la Fábrica de Relojes Waltham, las sencillas máquinas manuales se han combinado ahora y se han creado cientos de otras nuevas por valor de muchos cientos de miles de dólares. Todas interconectadas, forman, por así decirlo, un vasto organismo mecánico. Un único motor de vapor distribuye su potencia, mediante árboles de transmisión, entre todo un conjunto de talleres similares, con el resultado de un ritmo de producción de un reloj cada tres minutos. La perfección y la uniformidad conseguidas son tales que, de una vez y para siempre, quedan anticuados todos los métodos de producción anteriores.»

Talento femenino

«En nuestra práctica como abogados de patentes se nos ha requerido a menudo preparar solicitudes para mujeres inventoras. A quienes se muestran escépticos sobre su aptitud para producir algo más que un bizcocho o un bordado podemos decirles que los inventos para los que ellas solicitan patentes a través de nuestra agencia suelen ser, por el carácter práctico y la adaptación y elección de los medios para servir a un fin determinado, del todo equiparables a los inventos de los hombres.»

El tamaño de un átomo

«El famoso físico William Thomson se ha ocupado en unos cálculos muy interesantes a fin de estimar el tamaño de los átomos basándose en el fenómeno de la atracción capilar (el trabajo realizado para vencer la fuerza contráctil de las pompas de jabón), en la teoría cinética de los gases y en las leyes de la dinámica óptica. Ha llegado a la conclusión de que los diámetros de las moléculas gaseosas, o átomos de los gases elementales, miden 0,00000002017 milímetros. Según él, si ampliáramos una gota de agua hasta el tamaño de la Tierra, y ampliáramos en la misma proporción cada molécula, estas serían, aun así, más pequeñas que una bola de críquet.»

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