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Lentes gravitatorias

Estas casualidades cósmicas abren una ventana excepcional a los secretos del universo. La utilidad científica de estos objetos se pondrá de manifiesto tras la búsqueda sistemática actualmente en curso.

Las casualidades estadísticas, la ocurrencia ocasional de procesos improbables, constituyen, por lo común, una fuente enojosa de confusión y error en la ciencia. Sin embargo, durante varios años, los astrónomos han puesto especial empeño en el descubrimiento e investigación de ciertos fenómenos celestes cuya existencia real depende de accidentes cósmicos insólitos. Me refiero a las lentes gravitatorias. Estas se producen cuando dos o más objetos, de distinta lejanía de la Tierra, yacen a lo largo de la misma dirección de observación y coinciden, pues, en el firmamento. La radiación del objeto más alejado —habitualmente un cuásar— se curva en el campo gravitatorio del objeto más próximo. La deflexión crea un espejismo cósmico: imágenes distorsionadas o múltiples del objeto más distante.

Las imágenes de las lentes gravitatorias ofrecen un amplio muestrario de distorsiones: corridas, aumentadas, contraídas, giradas, invertidas, multiplicadas, deformadas o aberrantes desde el punto de vista espectral. Estos efectos dependen de la geometría del alineamiento, los rasgos espaciales de la fuente lejana y la intensidad y forma del campo gravitatorio del objeto próximo. Por tanto, el fenómeno puede revelar muchos rasgos de la fuente imagen, que resultarían indetectables sin ese medio, así como del objeto próximo y del espacio que hay entre ambos. Tales observaciones podrían ayudar a resolver varias cuestiones cosmológicas fundamentales. Con la esperanza de que algún día las promesas de las lentes gravitatorias se conviertan en realidad, algunos grupos, incluido el del autor, están llevando a cabo una búsqueda sistemática de tales lentes. De momento, sin embargo, el mero descubrimiento de una lente constituye ya un progreso significativo.

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