Vegetación adaptada al desierto

Ciertos genes ayudan a las plantas del Atacama a soportar las duras condiciones ambientales.

[Mauritius Images GmbH/Alamy Stock Photo]

Cada abril de la década pasada, el biólogo de sistemas Rodrigo Gutiérrez condujo 1600 kilómetros para visitar uno de los lugares más áridos de la Tierra: el desierto de Atacama, en Chile, donde en algunas partes caen menos de tres milímetros de lluvia en todo un año. Allí su equipo recolectaba plantas y muestras de suelo de casi dos docenas de ubicaciones, que congelaba en nitrógeno líquido antes de regresar al laboratorio, en la Pontificia Universidad Católica de Chile.

En un nuevo estudio publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences USA, Gutiérrez y sus colaboradores explican que analizaron los genes de las plantas y de los microorganismos que las ayudan a medrar en esas condiciones tan hostiles. Colaboraron con ecólogos, biólogos vegetales, expertos en genómica y bioinformáticos para comparar los genomas de las especies recolectadas en Atacama con los de otras plantas afines. En lo que los investigadores describen como una «mina de oro genética», rastrearon los cambios evolutivos de los genomas y descubrieron mutaciones adaptativas relacionadas con la respuesta al estrés, el metabolismo y la producción de energía. Esas mutaciones las ayudarían a soportar la intensa radiación solar, optimizar la captación de agua y ajustar la época de floración. También descubrieron gran abundancia de bacterias en las raíces de estas plantas desertícolas, que transforman el nitrógeno atmosférico en una forma asimilable que facilita el crecimiento vegetal en los suelos privados de ese elemento. Gutiérrez explica que tal vez sea posible insertar los genes recién descubiertos en cultivos alimentarios y en herbáceas usadas para fabricar biocombustibles, lo que daría a esas especies mayores posibilidades de supervivencia en terrenos salinos y sometidos a períodos de sequía, que se prevé serán más severos con el cambio climático.

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